Historia química de la fotografía IV – Calotipo

Tiempo de lectura estimado: 7 minutos

El calotipo o talbotipo es un proceso fotográfico temprano introducido en 1841 por William Henry Fox Talbot, que utiliza papel recubierto con yoduro de plata. Los efectos de textura del papel en la fotografía de calotipo limitan la capacidad de este primer proceso para registrar detalles y texturas de bajo contraste. El término calotipo procede del griego antiguo καλός (kalos), «hermoso», y τύπος (tupos), «impresión».

Historia del calotipo

Primeros intentos William Henry Fox Talbot, padre del calotipo
Primeros intentos William Henry Fox Talbot, padre del calotipo

Talbot realizó con éxito sus primeras fotografías con cámara en 1835 utilizando papel sensibilizado con cloruro de plata, que se oscurecía en proporción a su exposición a la luz. Este primer proceso de «dibujo fotogénico» era un proceso de impresión, es decir, había que exponer el papel en la cámara hasta que la imagen fuera totalmente visible. Se requería una exposición muy larga -normalmente de una hora o más- para producir un negativo aceptable.

Mejorando el proceso

A finales de 1840, Talbot elaboró un proceso de revelado muy diferente (un concepto en el que fue pionero el proceso del daguerrotipo introducido en 1839), en el que sólo había que producir una imagen latente extremadamente débil o completamente invisible en la cámara, lo que podía hacerse en uno o dos minutos si el sujeto estaba bajo la luz del sol. El papel, protegido de la exposición a la luz del día, se retiraba entonces de la cámara y la imagen latente se revelaba químicamente hasta convertirse en una imagen totalmente visible. Esta importante mejora se presentó al público como proceso de calotipo o talbotipo en 1841.

Calotipo de la Gran Pirámide y Esfinge, Gizeh, Egipto
Calotipo de la Gran Pirámide y Esfinge, Gizeh, Egipto

Química del calotipo

El haluro de plata sensible a la luz del papel de calotipo era el yoduro de plata, creado por la reacción del nitrato de plata con el yoduro de potasio. En primer lugar, el «papel yodado» se fabricaba pincelando una cara de una hoja de papel de escribir de alta calidad con una solución de nitrato de plata, secándola, sumergiéndola en una solución de yoduro de potasio y secándola de nuevo. En esta fase, el equilibrio de los productos químicos era tal que el papel era prácticamente insensible a la luz y podía almacenarse indefinidamente.

Cuando se quería utilizar, la cara que se había pincelado con nitrato de plata se pincelaba con una solución de «galonitrato de plata» compuesta por nitrato de plata, ácido acético y ácido gálico, y luego se secaba ligeramente y se exponía en la cámara. El revelado se realizaba aplicando más solución de «gallo-nitrato de plata» mientras se calentaba suavemente el papel.


Una vez completado el revelado, el calotipo se enjuagaba, se secaba y, a continuación, se estabilizaba lavándolo en una solución de bromuro de potasio, que convertía el yoduro de plata restante en bromuro de plata en unas condiciones tales que sólo se decoloraba ligeramente al exponerlo a la luz, o «fijado» en una solución caliente de tiosulfato de sodio, entonces conocido como hiposulfito de sodio y comúnmente llamado «hipo», que disolvía el yoduro de plata y permitía lavarlo por completo, dejando sólo las partículas de plata de la imagen revelada y haciendo el calotipo completamente insensible a la luz.

El proceso del calotipo producía una imagen negativa original translúcida a partir de la cual se podían hacer múltiples positivos mediante una simple impresión de contacto. Esto le daba una importante ventaja sobre el proceso del daguerrotipo, que producía un positivo original opaco que sólo podía duplicarse copiándolo con una cámara.

Papel salado

Aunque el papel de calotipo podía utilizarse para hacer impresiones positivas a partir de negativos de calotipo, normalmente se utilizaba para ello el anterior papel de cloruro de plata de Talbot, comúnmente llamado papel salado. Era más sencillo y menos caro, y el propio Talbot consideraba que el aspecto de las impresiones en papel salado era más atractivo. La mayor exposición requerida para hacer una impresión salada era, en el peor de los casos, un inconveniente menor cuando se hacía una impresión por contacto con la luz del sol. Los negativos del calotipo se impregnaban a menudo con cera para mejorar su transparencia y hacer que el grano del papel fuera menos visible en las impresiones.


A veces se atribuye erróneamente a Talbot la introducción del principio del revelado de la imagen latente. El proceso de betún utilizado en experimentos privados por Nicéphore Niépce durante la década de 1820 implicaba el desarrollo químico de una imagen latente, al igual que el proceso de daguerrotipo, ampliamente utilizado, introducido al público por el socio y sucesor de Niépce, Louis Daguerre, en 1839. Sin embargo, Talbot fue el primero en aplicarlo a un proceso basado en el papel y en un proceso negativo-positivo, siendo así el pionero de los diversos procesos negativos-positivos desarrollados que han dominado la fotografía no electrónica hasta el presente.

Una fotografía de calotipo en papel salado del golfista amateur, administrador de golf y aristócrata escocés James Ogilvie Fairlie, 1949
Una fotografía de calotipo en papel salado del golfista amateur, administrador de golf y aristócrata escocés James Ogilvie Fairlie, 1949

Limitantes del calotipo

A pesar de su flexibilidad y de la facilidad con la que se podían realizar, los calotipos no desplazaron al daguerrotipo. A diferencia de Talbot, Daguerre, que había recibido un estipendio del Estado francés a cambio de hacer público su proceso, no patentó su invento.

En Escocia, donde la ley de patentes inglesa no era aplicable en aquel momento, los miembros del Club de Calotipos de Edimburgo y otros fotógrafos escoceses de la primera época adoptaron con éxito la tecnología fotográfica del papel negativo. Por su parte, en Inglaterra, la Sociedad del Calotipo se organizó en Londres alrededor de 1847 y atrajo a una docena de entusiastas. En 1853, doce años después de la introducción de la fotografía en papel negativo al público, se levantó la restricción de la patente de Talbot.


Además, el calotipo producía una imagen menos clara que el daguerrotipo. El uso del papel como negativo significaba que la textura y las fibras del papel eran visibles en las impresiones realizadas a partir de él, lo que daba lugar a una imagen ligeramente granulada o borrosa en comparación con los daguerrotipos, que solían ser nítidos y claros.

No obstante, los calotipos -y las impresiones en papel salado que se hacían a partir de ellos- siguieron siendo populares en el Reino Unido y en el continente europeo fuera de Francia en la década de 1850, especialmente entre los calotipistas aficionados, que valoraban la estética de los calotipos y también querían diferenciarse de los fotógrafos comerciales, hasta que el proceso de colodión permitió a ambos hacer negativos de vidrio que combinaban la nitidez de un daguerrotipo con la replicabilidad de un calotipo más adelante en el siglo XIX. Los fotógrafos británicos también llevaron el calotipo a la India, donde, por ejemplo, en 1848, John McCosh, un cirujano de la Compañía de las Indias Orientales, tomó la primera imagen del Maharajá Duleep Singh.

Para más información The calotype and its place in the development of photography


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