Dorothy Crowfoot Hodgkin

Dorothy Crowfoot Hodgkin fue una química británica, a la que se le atribuye el desarrollo de la cristalografía de proteínas. Dorothy Mary Crowfoot nació el 12 de mayo de 1910 en El Cairo, Egipto.

Infancia y educación

Durante los primeros cuatro años de su vida, Dorothy Crowfoot Hodgkin vivió en la comunidad de expatriados ingleses en Egipto, regresando a Inglaterra sólo unos meses cada año. Pasó el período de la Primera Guerra Mundial en el Reino Unido bajo el cuidado de parientes y amigos, pero separada de sus padres. Después de la guerra, su madre decidió quedarse en casa en Inglaterra durante un año y educar a sus hijos, un período que Hodgkin describió más tarde como el más feliz de su vida.

Dorothy Crowfoot Hodgkin en su laboratorio
Dorothy Crowfoot Hodgkin en su laboratorio

En 1921, entró en el Sir John Leman Grammar School en Beccles. Sólo una vez, cuando tenía trece años, hizo una larga visita a sus padres, que para entonces se habían trasladado a Jartum, aunque ambos padres siguieron visitando Inglaterra cada verano. Desarrolló una pasión por la química desde muy joven, y su madre fomentó su interés por la ciencia en general. Su educación en la escuela pública la dejó sin latín ni otra asignatura de ciencias, pero tomó clases particulares para poder entrar en el examen de ingreso de la Universidad de Oxford. A los 18 años empezó a estudiar química en el Somerville College de Oxford, que era entonces uno de los colegios de la Universidad de Oxford sólo para mujeres.

Estudió para obtener un doctorado en la Universidad de Cambridge bajo la supervisión de John Desmond Bernal, donde se dio cuenta del potencial de la cristalografía de rayos X para determinar la estructura de las proteínas, trabajando con él en la primera aplicación de la técnica para el análisis de una sustancia biológica, la pepsina.

Inicio de su carrera científica

En 1933, el Somerville College le concedió una beca de investigación y en 1934 regresó a Oxford. El colegio la nombró su primer becario y tutor en química en 1936, puesto que ocupó hasta 1977. En la década de 1940, una de sus estudiantes fue Margaret Roberts, la futura Primera Ministra Margaret Thatcher, que instaló un retrato de Hodgkin en Downing Street en la década de 1980.

Junto con Sydney Brenner, Jack Dunitz, Leslie Orgel y Beryl M. Oughton, fue una de las primeras personas en abril de 1953 en viajar de Oxford a Cambridge para ver el modelo de la estructura del ADN, construido por Francis Crick y James Watson, basado en los datos adquiridos por Rosalind Franklin. Según la difunta Dra. Beryl Oughton, más tarde Rimmer, todos ellos viajaron juntos en dos coches una vez que Dorothy Hodgkin les anunció que iban a Cambridge para ver el modelo de la estructura del ADN.

En 1960 fue nombrada Profesora de Investigación Wolfson de la Royal Society, un honor que le proporcionó su salario, gastos de investigación y asistencia en la investigación para continuar su trabajo en Oxford. Hodgkin es particularmente conocida por descubrir estructuras biomoleculares tridimensionales.

Grandes contribuciones de Hodgkin a la bioquímica

En 1945, trabajando con C.H. Carlisle, publicó la primera de esas estructuras de un esteroide, el yoduro de colesterilo (habiendo trabajado con colesterilos desde los días de sus estudios de doctorado). En 1945, ella y sus colegas resolvieron la estructura de la penicilina, demostrando (en contra de la opinión científica de la época) que contiene un anillo lactámico. Sin embargo, el trabajo no se publicó hasta 1949. En 1954 ella y sus colegas comenzaron a publicar sus análisis de la vitamina B12. Ella avanzó la técnica de cristalografía de rayos X, un método utilizado para determinar las estructuras tridimensionales de las biomoléculas.

Estructura de la penicilina

Entre sus descubrimientos más influyentes están la confirmación de la estructura de la penicilina que Ernst Boris Chain y Edward Abraham habían supuesto previamente, y luego la estructura de la vitamina B12, por la que fue galardonada con el Premio Nobel de Química en 1964. En 1969, después de 35 años de trabajo y cinco años después de ganar el Premio Nobel, Hodgkin fue capaz de descifrar la estructura de la insulina.

Modelo de un mapa tridimensional de parte de una de las sales de cristal de penicilina. Los contornos son líneas de densidad electrónica y muestran las posiciones de los átomos individuales en la estructura. El diagrama muestra dos vistas esquemáticas de la estructura. Basado en el trabajo de cristalografía de rayos X de Dorothy Hodgkin y Barbara Low (Oxford) y C.W. Bunn y A. Turner-Jones (I.C.I. División Alcalina, Northwich)
Modelo de un mapa tridimensional de parte de una de las sales de cristal de penicilina. Los contornos son líneas de densidad electrónica y muestran las posiciones de los átomos individuales en la estructura. El diagrama muestra dos vistas esquemáticas de la estructura. Basado en el trabajo de cristalografía de rayos X de Dorothy Hodgkin y Barbara Low y C.W. Bunn y A. Turner-Jones

La cristalografía de rayos X se convirtió en una herramienta ampliamente utilizada y fue fundamental para determinar más tarde las estructuras de muchas moléculas biológicas en las que el conocimiento de la estructura es fundamental para la comprensión de la función.

Se la considera una de las científicas pioneras en el campo de los estudios de cristalografía de rayos X de las biomoléculas. Hodgkin publicó como Dorothy Crowfoot hasta 1949, cuando fue persuadida por la secretaria de Hans Clarke para que usara su apellido de casada en su capítulo de La química de la penicilina. A partir de entonces, siempre publicó como Dorothy Crowfoot Hodgkin.

Dorothy Crowfoot Hodgkin murió el 29 de julio de 1994.

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