Nicolas Théodore de Saussure

Nicolas-Théodore de Saussure (14 de octubre de 1767, Ginebra – 18 de abril de 1845, Ginebra) fue un químico suizo y estudiante de fisiología vegetal que realizó avances fundamentales en fitoquímica. Es uno de los principales pioneros en el estudio de la fotosíntesis.

Infancia y educación

Nicolas-Théodore de Saussure nació en una familia rica, aristocrática y ginebrina, muchos de cuyos miembros se dedicaron al estudio de las ciencias naturales, incluida la botánica. Fue el segundo hijo de Horace-Bénédict de Saussure (1740–1799), eminente geólogo, meteorólogo, físico y explorador alpino, y Albertine-Amélie Boissier (1745–1817).

Su tío abuelo, Charles Bonnet, fue un famoso naturalista cuya investigación incluyó experimentos con hojas de plantas. Su abuelo Nicolás de Saussure fue un notable agricultor, por quien fue nombrado Nicolas-Théodore.

Nicolas-Théodore fue llamado “Théodore” para distinguirlo de su abuelo, y publicó sus documentos profesionales con el nombre de Théodore de Saussure después de la muerte de su padre. (Mientras su padre estaba vivo, los documentos de Théodore se publicaron bajo el nombre de “de Saussure fils”, como era la costumbre del día para los hijos de científicos que tenían el mismo apellido)

Grabado de Nicolas-Théodore de Saussure
Grabado de Nicolas-Théodore de Saussure

Nicolas-Théodore y sus dos hermanos fueron educados en casa por su padre. De 1782 a 1786, asistió a l’académie de Genève, donde estudió matemáticas, ciencias e historia. Durante los primeros años de la Revolución Francesa viajó al extranjero, reuniéndose con eminentes científicos en Londres.

Cuando era joven, Nicolas-Théodore acompañó a su padre en sus expediciones alpinas, algunas de ellas en condiciones difíciles, y lo ayudó con experimentos en física, química, mineralogía y meteorología. Nicolas-Théodore confirmó la ley de Boyle por un nuevo método: pesó cuidadosamente un matraz herméticamente cerrado a muchas altitudes diferentes y descubrió que las diferencias de peso eran exactamente proporcionales a las diferencias en las lecturas de presión barométrica.

Carrera científica de Saussure

Nicolas-Théodore se sintió atraído por la química por los descubrimientos de Lavoisier, y adoptó el nuevo sistema de química de Lavoisier rápidamente. Se interesó en la química y la fisiología de las plantas, incluido el intercambio de gases y las formas en que diferentes suelos afectan su crecimiento. Sus primeros trabajos sobre estos temas sentaron las bases para algunos de los capítulos de su obra magna, Recherches chimiques sur la Végétation (“Investigación química sobre el crecimiento de las plantas”), publicada en 1804.

Dibujo del Mont Blanc hecho por Nicolas-Théodore de Saussure
Dibujo del Mont Blanc hecho por Nicolas-Théodore de Saussure

Este libro fue el primer resumen del proceso fundamental de la fotosíntesis y una contribución importante a la comprensión de la fisiología de las plantas. En contraste con algunos de sus predecesores en el campo de la investigación de la fotosíntesis, Saussure basó sus conclusiones en extensos datos cuantitativos que había recopilado.

Además de sus estudios en fisiología vegetal, Nicolas-Théodore realizó importantes avances en el análisis de sustancias orgánicas. Determinó la composición del alcohol y el éter, y estudió la fermentación, la conversión de almidones en azúcares y muchos otros procesos bioquímicos. En 1815 fue uno de los miembros fundadores de Société Helvétique des Sciences Naturelles.

Viajó al extranjero nuevamente a fines de la década de 1790, y en 1800 se familiarizó con científicos parisinos y otras luminarias. Mientras estuvo allí, tomó cursos de química y presentó un artículo. Al regresar a Ginebra en 1802, aceptó una cátedra honoraria de mineralogía y geología en la Universidad de Ginebra.

Aunque enseñó muy poco, permaneció en la facultad hasta 1835. Vivió en silencio y algo solitario, investigando en su propio laboratorio privado (como era costumbre de los científicos de su época), pero, como otros miembros de su familia, estuvo activo en asuntos públicos en Ginebra y sirvió en el consejo representativo de Ginebra.

Para más información Nicolas-Théodore de Saussure | Swiss scientist | Britannica