John Davy (Químico)

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John Davy (24 de mayo de 1790 – 24 de enero de 1868) era un médico de Cornualles, químico aficionado, hermano del célebre químico Sir Humphry Davy, y primo de Edmund Davy.

Infancia y educación

John Davy (1790 – 1868)
John Davy (1790 – 1868)

John Davy, el hijo menor y segundo hijo de Robert y Grace Millett Davy, emprendió con honor y distinción la carrera médica originalmente prevista para su brillante hermano mayor (de doce años), Humphry. Dejado sin padre a la edad de cuatro años, Davy asistió a las escuelas de Penzance hasta 1808, cuando fue a Londres para ayudar a su hermano en el laboratorio de la Institución Real. Allí no recibió ninguna instrucción formal, pero fue animado y guiado, de modo que después escribió: “… en el laboratorio adquirí el hábito de la investigación con el amor al trabajo, al que atribuyo principalmente el escaso éxito que pueda haber alcanzado después“.


Carrera científica y síntesis del fosgeno

Durante sus años en la Universidad de Edimburgo, 1810-1814, Davy defendió con éxito los puntos de vista recientemente propuestos por su hermano sobre la naturaleza elemental del cloro contra los ataques de John Murray de esa universidad. A partir de este trabajo publicó los análisis y propiedades de los cloruros metálicos, y fue el primero en preparar, nombrar y caracterizar el gas fosgeno. También concluyó que el cloro era un elemento y descubrió el tetrafluoruro de silicio.

Davy recibió el doctorado en 1814, presentando una disertación sobre la sangre, y poco después fue comisionado en el ejército como asistente de hospital. Poco antes de la batalla de Waterloo fue asignado al hospital de Bruselas, y su experiencia allí le determinó una carrera en el servicio médico del ejército, en el que pasó toda su vida profesional, alcanzando finalmente el rango de inspector general de hospitales.

Sirvió muchos años en el extranjero, en Ceilán, las islas del Mediterráneo y las Antillas. Dondequiera que estuviera destinado, Davy fue un observador constante de los hábitos de vida y las prácticas culturales de la población nativa, que registró con simpatía y desprendimiento. También dosificó sus cuerpos, tomó sus temperaturas, disecó sus animales domésticos y salvajes, y analizó sus minerales.


Otros aportes de John Davy

Investigador diligente y escritor infatigable, Davy derivó sus principales trabajos científicos de su servicio médico. Investigaciones Fisiológicas y Anatómicas apareció en 1839, Enfermedades del Ejército en 1862, e Investigaciones Fisiológicas en 1863. Una voluminosa producción de artículos sobre una amplia miscelánea de pequeños temas refleja la gama de oportunidades que sus viajes presentaron a su siempre alerta pero más bien superficial curiosidad.

Davy hizo algunas observaciones originales de importancia, especialmente sobre la estructura del corazón y el sistema circulatorio de los anfibios. Su interés más sostenido fue en el calor animal, y algunas de sus observaciones sobre las temperaturas dentro de la circulación pulmonar fueron ampliamente citadas en ese momento. Hizo miles de lecturas de la temperatura de hombres y bestias en todas las etapas de salud y enfermedad en todo el mundo; luciérnagas y elefantes, almejas y leopardos, tiburones, perros y pollos todos sintieron su termómetro, pero parece no haber establecido ningún patrón o correlación significativa.

Las observaciones de Davy, aunque más oportunas que creativas, no están exentas de perspicacia; y sus experimentos muestran ingenio. Sin embargo, no distinguía a menudo entre lo significativo y lo meramente curioso. Evitó las especulaciones, prefiriendo el papel de descubridor; e incluso las generalizaciones más obvias fueron presentadas con brevedad y precaución.

John y su hermano Humphry

Davy era un defensor persistente e hipersensible de la reputación de su hermano. Escribió una biografía en dos volúmenes en 1836 y editó las Obras Completas de Sir Humphry Davy en 1839-1840 y una colección de cartas y obras fragmentarias en 1858. Creó una trivial disputa con el gentil Faraday en la década de 1830, y ya en la década de 1860 todavía defendía la conducta de Humphry como presidente de la Royal Society contra los nuevos ataques de Charles Babbage.

Aunque el trabajo científico de Davy no es de primera categoría, la riqueza de la documentación original proporciona una espléndida oportunidad para un estudio significativo de un hombre cuya carrera profesional y actitudes no son poco representativas de su época.


En 1863 descubrió que las cáscaras de los huevos tienen alrededor de 8.000 poros lo suficientemente grandes para que el oxígeno fluya hacia adentro y el dióxido de carbono hacia afuera bombeando aire a presión en un huevo submarino y viendo aparecer miles de diminutas burbujas en la superficie de la cáscara.

John Davy regresó a Inglaterra, y se mudó al Distrito de los Lagos donde murió en Lasketh-How cerca a Ambleside el 24 de enero de 1868.

Para más información John Davy | The Royal Society

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