Ida Noddack

Ida Noddack, nombre de soltera Ida Eva Tacke, (25 de febrero de 1896, Lackhausen (ahora Wesel), Alemania – 24 de septiembre de 1978, Bad Neuenahr), química alemana que descubrió el elemento renio y quien propuso por primera vez la idea de fisión nuclear.

Tacke recibió una licenciatura y un doctorado de la Universidad Técnica de Berlín en 1919 y 1921, respectivamente. En 1925 se convirtió en investigadora en la Agencia de Investigación Físico-Técnica de Berlín, donde comenzó a colaborar con los químicos Walter Noddack y Otto Carl Berg.

Cuando el químico ruso Dmitry Mendeleyev propuso la tabla periódica de los elementos químicos en 1871, dejó huecos en lugares donde creía que elementos desconocidos encontrarían su lugar. Dos de estos espacios estaban por debajo del manganeso en los números atómicos 43 y 75.

Noddack en caza de nuevos elementos

Tacke, Noddack y Berg se propusieron descubrir estos dos elementos, y en 1925 bombardearon los minerales de platino y columbita con electrones, que colisionaron con núcleos atómicos que luego emitían rayos X.

El número atómico de un elemento podría deducirse del espectro de rayos X que emiten los núcleos. Anunciaron la detección de los dos elementos predichos: el número atómico 43, al que llamaron masurio, en honor a la región de Prusia, cuna de Noddack, y el número atómico 75, al que llamaron renio, por el nombre en latín del río Rin.

Ida y Walter Noddack en el laboratorio
Ida y Walter Noddack en el laboratorio

Walter Noddack y Tacke se casaron en 1926. El renio fue confirmado en 1925 poco después de su descubrimiento, y en 1928 los Noddack habían podido extraer 1 gramo (0,04 onzas) de renio de más de 600 kg (1.300 libras) de molibdenita.

Sin embargo, el masurio fue más controvertido porque no pudieron extraerlo. A pesar del rechazo de sus resultados por la comunidad científica, los Noddack defendieron sus afirmaciones sobre el masurio.

No fue sino hasta 1937 que el mineralogista italiano Carlo Perrier y el físico estadounidense de origen italiano Emilio Segrè produjeron el elemento con numero atómico 43 (tecnecio) en un ciclotrón. Dado que se requería un acelerador de partículas para producir tecnecio, se consideró poco probable que los Noddacks realmente hubieran descubierto el elemento.

La idea de la fisión

En 1934, el físico italiano Enrico Fermi afirmó la posible producción de elementos atómicos más pesados ​​que el uranio (o elementos transuranicos) bombardeando uranio con neutrones. Sin embargo, en un artículo sobre el descubrimiento de Fermi, Noddack señaló que el bombardeo de uranio podría haber producido núcleos más pequeños.

Ida Noddack en un experimento
Ida Noddack en un experimento

Su sugerencia fue la primera propuesta del concepto de fisión nuclear. Sin embargo, se ignoró en ese momento porque implicaba un alejamiento tan amplio de las opiniones aceptadas de la física nuclear y no estaba respaldado por evidencia química clara.

En 1938, los químicos alemanes Otto Hahn y Fritz Strassmann demostraron que el uranio se había dividido en elementos más ligeros y que la fisión era posible. En 1939, Noddack afirmó que habia sugerido la idea de fisión nuclear con anterioridad.

Hahn y Strassmann se negaron a responder los cargos de Noddack, esto debido a que en ese momento, los Noddack eran vistos como científicos de poca credibilidad debido al incidente del masurio, y la afirmación de Noddack fue ignorada.

Ida Noddack siguió a Walter a la Universidad de Friburgo en 1935, donde fue nombrada investigadora asociada. Durante el resto de su carrera, Noddack asumió el cargo de investigadora en las universidades donde Walter fue nombrado profesor.

Ida y Walter Noddack
Ida y Walter Noddack

En 1942, los Noddack se mudaron a la Universidad de Estrasburgo en la Francia ocupada por los nazis. Cuando Estrasburgo regresó al control francés en 1944, los Noddacks regresaron a Alemania. Después del final de la Segunda Guerra Mundial, pasaron varios años en Turquía.

Regresaron a Alemania en 1956 para trabajar para el Instituto Estatal de Investigación de Geoquímica en Bamberg. Ida Noddack se retiró en 1968.