Vitamina C

La vitamina C, también conocida como ácido ascórbico y ascorbato, es una vitamina que se encuentra en varios alimentos y se vende como suplemento dietético. Se utiliza para prevenir y tratar el escorbuto. La vitamina C es un nutriente esencial que participa en la reparación de los tejidos y en la producción enzimática de ciertos neurotransmisores.]Se requiere para el funcionamiento de varias enzimas y es importante para la función del sistema inmunológico. También funciona como antioxidante.

Estructura 2D de la vitamina C
Estructura 2D de la vitamina C (ácido l-ascorbico)

Las pruebas no apoyan su uso para la prevención del resfriado común. Sin embargo, hay algunas pruebas de que el uso regular puede acortar la duración de los resfriados. No está claro si la suplementación afecta el riesgo de cáncer, enfermedades cardiovasculares o demencia. Se puede tomar por vía oral o por inyección.

La vitamina C es generalmente bien tolerada. Las dosis grandes pueden causar molestias gastrointestinales, dolor de cabeza, problemas para dormir y enrojecimiento de la piel. Las dosis normales son seguras durante el embarazo. El Instituto de Medicina de los Estados Unidos recomienda no tomar dosis grandes.

Estructura 3D de la vitamina C (ácido l-ascorbico)
Estructura 3D de la vitamina C (ácido l-ascorbico)

Descubrimiento de la vitamina C

La vitamina C fue descubierta en 1912, aislada en 1928 y sintetizada en 1933, lo que la convirtió en la primera vitamina en ser sintetizada. Poco después Tadeus Reichstein logró sintetizar la vitamina a granel mediante lo que ahora se denomina el proceso de Reichstein, lo que hizo posible la económica producción en masa de vitamina C. En 1934 Hoffmann-La Roche registró la vitamina C sintética bajo la marca Redoxon y comenzó a comercializarla como suplemento dietético.

Tadeus Reichstein
Tadeus Reichstein

Química

El nombre “vitamina C” siempre se refiere al l-enantiómero del ácido ascórbico y sus formas oxidadas, como el dehidroascorbato (DHA). Por lo tanto, a menos que se indique lo contrario, “ascorbato” y “ácido ascórbico” se refieren en la literatura sobre nutrición al l-ascorbato y al ácido l-ascórbico respectivamente. El ácido ascórbico es un ácido azucarado débil relacionado estructuralmente con la glucosa. En los sistemas biológicos, el ácido ascórbico sólo puede encontrarse a un pH bajo, pero en las soluciones con un pH superior a 5 se encuentra predominantemente en la forma ionizada, el ascorbato. Todas estas moléculas tienen actividad de vitamina C y, por lo tanto, se utilizan como sinónimo de vitamina C, a menos que se especifique lo contrario.

Se han desarrollado numerosos métodos analíticos para la detección del ácido ascórbico. Por ejemplo, el contenido de vitamina C de una muestra de alimentos como el zumo de fruta puede calcularse midiendo el volumen de la muestra necesario para decolorar una solución de diclorofenolindofenol (DCPIP) y calibrando luego los resultados por comparación con una concentración conocida de vitamina C.

Producción industrial

La vitamina C se produce a partir de la glucosa por dos vías principales. El proceso de Reichstein, desarrollado en la década de 1930, utiliza una pre-fermentación única seguida de una ruta puramente química y el proceso moderno de fermentación en dos etapas, desarrollado originalmente en China en la década de 1960, utiliza una fermentación adicional para reemplazar parte de las etapas químicas posteriores.

El proceso de Reichstein y los modernos procesos de fermentación de dos pasos utilizan el sorbitol como material de partida y lo convierten en sorbosa mediante la fermentación. El moderno proceso de fermentación de dos pasos convierte entonces la sorbosa en ácido 2-keto-l-gulónico (KGA) a través de otro paso de fermentación, evitando un intermedio extra. Ambos procesos producen aproximadamente un 60% de vitamina C de la alimentación de la glucosa.

En 2017, China produjo alrededor del 95% del suministro mundial de ácido ascórbico, que es la vitamina más exportada de China, con unos ingresos totales de 880 millones de dólares en 2017. Debido a la presión ejercida sobre la industria china para que dejara de quemar el carbón que normalmente se utiliza para la fabricación de esta vitamina, el precio de la vitamina C se triplicó sólo en 2016, hasta 12 dólares por kilogramo.

Para más información L-ascorbic acid | Ligand page | IUPHAR/BPS Guide to …