Libros mortales

La lectura siempre es enriquecedora, pero hay libros que son mortales y peligrosos, no solo para la mente, sino también para el cuerpo, así que ten cuidado con lo que lees

Si vas a adentrarte en el fascinante mundo de la lectura debes tener en cuenta lo siguiente: Mantén siempre tus dedos que giran la página hidratados; nunca entres en un mundo ficticio desconocido sin una brújula; y – lo más importante – ten cuidado con los libros venenosos.

Letras que pueden matar

Por extraño que parezca, las obras en papel pueden ser tóxicas, incluso mortales, si están coloreadas con los pigmentos equivocados. Un equipo de investigadores de la Universidad del Sur de Dinamarca (SDU) redescubrió esta peculiar plaga de bibliófilos cuando sacaron tres manuscritos de la era del Renacimiento de la colección de libros raros de la biblioteca de la universidad, los pusieron bajo un microscopio de rayos X y se encontraron cara a cara con arsénico verde brillante.

Un investigador sostiene (cuidadosamente) uno de los libros envenenados con arsénico. El tomo data del Renacimiento, pero es probable que haya sido cubierto con pintura de arsénico por los equivocados victorianos.
Un investigador sostiene (cuidadosamente) uno de los libros mortales envenenados con arsénico. El tomo data del Renacimiento, pero es probable que haya sido cubierto con pintura de arsénico por los equivocados victorianos.

Llevamos estos tres libros raros al laboratorio de rayos X porque la biblioteca había descubierto previamente que los fragmentos de manuscritos medievales, como copias del derecho romano y del derecho canónico, se utilizaban para hacer sus portadas”, comentaron Jakob Povl Holck, un bibliotecario de investigación del SDU, y Kaare Lund Rasmussen, un profesor asociado de física, química y farmacia.  “Está bien documentado que los encuadernadores europeos de los siglos XVI y XVII solían reciclar los pergaminos más antiguos.

El problema era que las tres portadas de los libros estaban cubiertas por una “extensa capa” de pintura verde que hacía imposible la lectura del texto subyacente a simple vista. Así que Holck y Rasmussen utilizaron una técnica llamada microfluorescencia de rayos X para hacer brillar un fino rayo de luz sobre los manuscritos, con la esperanza de resaltar elementos específicos (como el calcio o el hierro) cocidos en la tinta subyacente. En su lugar, encontraron arsénico.

El responsable de los libros mortales, el arsénico

El arsénico es un elemento metaloide natural que se encuentra en toda la corteza de la Tierra, sin embargo, cuando se combina con otros elementos como el hidrógeno y el oxígeno, se convierte en un veneno mortal. “Este elemento químico es una de las sustancias más tóxicas del mundo y su exposición puede provocar varios síntomas de envenenamiento, el desarrollo de cáncer e incluso la muerte“, escribieron Holck y Rasmussen. “La toxicidad del arsénico no disminuye con el tiempo.”

El envenenamiento por arsénico se produce principalmente por ingestión (por ejemplo, lamiéndose el dedo y pasando la página de un libro contaminado), pero parte del veneno también puede filtrarse a través del tacto y la inhalación. Debido a que es insípido e inodoro, el arsénico se ha utilizado como veneno durante miles de años, escribieron los investigadores. A pesar de su reputación mortal, el arsénico se consideró brevemente seguro para su uso como pigmento y tinte durante partes del siglo XIX, siempre y cuando no fuera ingerido. Esta idea dio lugar a la producción involuntaria de papel pintado venenoso, sellos postales, vestidos formales y pigmentos de pintura que literalmente hacían que el arte fuera magnífico.

Verde de Paris

Lata de verde de Paris, compuesto toxico a base de arsénico
Lata de verde de Paris, compuesto toxico a base de arsénico

Según Holck y Rasmussen, el pigmento verde cargado de arsénico de las tres raras portadas de los libros es probablemente un popular pigmento victoriano producido en masa llamado Verde de Paris.

Los pintores impresionistas y post-impresionistas usaron diferentes versiones del pigmento para crear sus vívidas obras maestras“, escribieron los investigadores. “Esto significa que muchas piezas de museo hoy en día contienen el veneno.”

Debido a que el pigmento verde de París sólo sirve como una capa de fondo en estas tres cubiertas de libros, probablemente no se aplicó con fines estéticos, dijeron los investigadores. Más bien, es más probable que la pintura de arsénico fuera aplicada en los libros raros en el siglo XIX como una especie de pesticida verde esmeralda para mantener a los insectos y otras alimañas lejos de las preciosas páginas antiguas, escribieron Holck y Rasmussen.

Estructura química del verde de París, triarsenita de acetato de cobre(II) o acetoarsenita de cobre(II)
Estructura química del verde de París, triarsenita de acetato de cobre(II) o acetoarsenita de cobre(II)

Los tres volúmenes tóxicos están siendo almacenados en armarios separados y ventilados en la biblioteca del SDU, dijeron los investigadores. Los libros pronto serán digitalizados para que los futuros investigadores puedan sondear sus antiguos secretos sin sucumbir al destino del amante de los libros más agridulces: la muerte por lectura.

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