Agitador de Hershberg

El agitador de Hershberg es una clase de agitador mecanico de eje consistente en un eje de vidrio y un alambre de nicromo retorcido.

La agitación es uno de los procesos mas sencillos pero que a la vez representan los mayores retos que se pueden encontrar en la industria y en el laboratorio. Un ejemplo es la agitación de un líquido altamente viscoso

Los equilibrios son herramientas fundamentales para los químicos. Pero en tiempos de guerra, elegir el camino justo nunca es fácil. Frederick Abel y James Dewar inventaron la cordita; Fritz Haber lanzó el gas venenoso; y Emanuel Benjamin Hershberg es otro ejemplo.

Hershberg, un inventor practico

Emanuel Benjamin Hershberg o EB, como se le conoció universalmente, nació en Lynn, Massachusetts de extracción judía alemana. Estudió química en el Instituto Tecnológico de Massachusetts en la cercana Cambridge y se quedó para su doctorado en química orgánica con Ernest Huntress. Su talento en el laboratorio pronto fue evidente. Publicó más sobre aparatos – un cortador de sodio, un regulador de presión – que sobre la síntesis real.

El agitador de Hershberg

Después de un corto periodo post-doctoral en Suiza, Hershberg regresó a los EE.UU. con una beca en la Universidad de Harvard en Cambridge, convirtiéndose en la mano derecha de Louis Fieser. En los años siguientes publicaría una serie de documentos clave sobre la química de los aromáticos policíclicos.

Emanuel Benjamin Hershberg
Emanuel Benjamin Hershberg

En 1936, EB publicó una breve nota en la que proponía un agitador eficiente para las mezclas viscosas que algunas de sus reacciones requerían. No era más que un agitador de eje provisto de largas trenzas retorcidas de alambre de níquel, lo suficientemente rígido para barrer los lodos, pero lo suficientemente flexible para caber a través de una junta de vidrio esmerilado, y lo suficientemente suave para no rayar el vidrio.

Un agitador de Hershberg se puede emplear para batir una masa de metal de sodio en tolueno hirviendo hasta obtener una espuma de gotitas brillantes, que se enfrían en una mezcla de arena de sodio fina y gris rosada.

Las habilidades de Hershberg como experimentalista y soplador de vidrio fueron tales que Fieser le confió la redacción de las secciones prácticas de sus numerosos libros de texto. Son una alegría por la claridad del texto y la perfección de las ilustraciones. Más aparatos seguirían, incluyendo un sello sin mercurio para los agitadores, un embudo de caída y mucho más.

Hershberg y la segunda guerra mundial

Cuando EE.UU. entró en la segunda guerra mundial, se animó a los científicos a dedicarse a la guerra. Hershberg, junto con Fieser, fue destinado al Comité de Investigación de Defensa Nacional y asignado a los incendiarios.

En presencia de oxígeno, el divinilacetileno se transformó en un gel pegajoso y altamente inflamable – cuando se encendía con un fósforo, el material “ardía con una llama espectacular”. Pero difícilmente era una molécula para ser producida en masa.

agitador de Hershberg
Agitador de Hershberg

Los británicos trabajaban en geles incendiarios basados en el caucho disuelto en la gasolina, pero cuando los suministros de caucho se secaron después del ataque a Pearl Harbour, la atención se centró en otros agentes espesantes. Después de muchos intentos se descubrió que las sales de ácidos grasos de cadena larga – jabones de ácido palmítico – añadidas a las soluciones de gasolina de naftenato de aluminio daban la consistencia adecuada, y el nombre de napalm quedó grabado. Fieser y Hershberg también optimizaron las burbujas de TNT-fósforo, y el napalm sería lanzado al aire o utilizado en lanzallamas tanto en Europa como en el Pacífico.

Más tarde, el napalm cambió. Con la adición de poliestireno se convirtió en un material pegajoso, ampliamente utilizado como arma antipersonal, algo que Hershberg veía con desagrado o incluso repugnancia. Durante la guerra de Vietnam, la infame fotografía de la niña Kim Phúc huyendo de un ataque aéreo en Trang Bang asociaría para siempre el napalm con el horror.

Trabajo en esteroides

En 1945 Hershberg se convirtió en director de investigación de Schering en Nueva Jersey y dejó Harvard para siempre. Fue una época emocionante para trabajar en esteroides, y las compañías farmacéuticas se apresuraron a desarrollar nuevos medicamentos. El pequeño equipo de EB haría grandes progresos en la química de los esteroides, a pesar de trabajar desde los laboratorios en los garajes convertidos. Lo más famoso fue que descubrieron que la oxidación microbiana de la cortisona daba prednisona, el primer corticoesteroide sistémico que podía ser usado para tratar una amplia gama de enfermedades, desde la artritis reumatoide hasta el lupus y el cáncer. Fue un éxito de taquilla que sigue disponible hasta hoy. Le seguirían la beta y la dexametasona. Antibióticos como la gentamicina también surgieron bajo su vigilancia. En todo momento, EB lideró desde el frente, un tranquilo e inspirador líder de equipo, nunca lejos del banco o de la antorcha de soplado de vidrio.

Cuando se retiró de Schering, hizo trabajos de consultoría sobre carotenoides como aditivos alimentarios y sobre esteroides. Su hijo Robert, también químico, trabajaba a su lado en el banco y se maravillaba de su gracia en el laboratorio: “Era como ver ballet”.

Hershberg murió en 1987, y en 1991 Schering-Plough le otorgó un premio en su nombre por sus destacados descubrimientos en química medicinal.

Para más información Classic Kit: Hershberg’s stirrer