Louis Jacques Thénard

El barón Louis Jacques Thénard, químico francés nacido en La Louptière el 4 de mayo de 1777 y muerto en París el 21 de junio de 1857. Fue profesor del Colegio de Francia, de la Escuela Politécnica y de la Facultad de Ciencias de París, diputado y luego par de Francia, vicepresidente del Consejo Real de Instrucción Pública y rector de la Universidad.

Infografia Louis Jacques Thénard

Infancia y educación

Louis Jacques Thénard nació en el pueblo de La Louptière, en Champagne, a unos treinta kilómetros de Sens. Fue el cuarto hijo de Étienne Aimable Thénard, humilde campesino, y de Anne Cécile Savourat, que tenían 39 y 35 años respectivamente en el momento de su nacimiento. Su hermano menor Antoine se convirtió en ingeniero civil. Su madre intuyó en Louis Jacques una aptitud para el estudio, y fue internado de 9 a 11 años en la parroquia de Villeneuve-l’Archevêque, donde conoció a el padre Maget, quien lo envió al colegio en Sens.

Retrato de Louis Jacques Thénard
Retrato de Louis Jacques Thénard

Recibió enseñanza en física de Alexis-Louis Billy, con quien más tarde mantuvo contacto, retórica del futuro periodista Jean-Barthélemy Salgues, y enseñanza de cuarto y tercer grado por el padre Bardin. Fue en esta época que los edificios de la universidad fueron completamente reconstruidos. A la edad de 16 años, Thénard dejó el colegio cuando fue cerrado por la Revolución. Se fue a París al año siguiente, 1794, para convertirse en farmacéutico.

Carrera académica

A su llegada a París, Thénard se unió al laboratorio de Nicolas Louis Vauquelin gracias a su hermana. Fue nombrado ayudante de Antoine-François de Fourcroy como auxiliar de química en la Escuela Politécnica en el primer periodo del año (1798), y luego como tutor en 1801.

Colaboró con Bernard Courtois, que más tarde descubriría el yodo. En 1804, a la edad de 27 años, fue nombrado profesor de química en el Colegio de Francia para cubrir la vacante creada por la dimisión de Louis-Nicolas Vauquelin y por sugerencia de este último. Luego renunció a su puesto de tutor en la Escuela Politécnica y fue reemplazado por Gay-Lussac.

En 1809, el 14 de abril, a la edad de 31 años, se convirtió en el primer titular de la Cátedra de Química de la Facultad de Ciencias de París.

Primera pagina del Tratado elemental de química escrito por Thénard
Primera pagina del Tratado elemental de química escrito por Thénard

En 1810 obtuvo el título de Profesor de Química Práctica en la Escuela Politécnica y sustituyó a Guyton-Morveau, a quien sucedió como Profesor de Química en 1815 a la edad de 38 años. Fue nombrado decano de la Facultad de Ciencias de París en 1821 a la edad de 44 años y dejó el decanato en 1840 para convertirse en vicepresidente del Consejo Real de Instrucción Pública. Dejó la Escuela Politécnica en noviembre de 1836 por razones de salud, y luego la Facultad de Ciencias en 18419.

Contribución científica

Poco después de su nombramiento como répétiteur en la École Polytechnique comenzó una amistad de por vida con Joseph Louis Gay-Lussac, y los dos llevaron a cabo muchos proyectos de investigación juntos. Un cuidadoso análisis le llevó a cuestionar algunas de las opiniones teóricas de Claude Louis Berthollet sobre la composición de los óxidos metálicos, y también demostró que el “ácido zoónico” de Berthollet era ácido acético impuro (1802). En respuesta, Berthollet lo invitó a convertirse en miembro de la Sociedad de Arcueil.

En 1806 analizó la composición química del meteorito Alais, que cayó en Alès el 15 de marzo de 1806. Esta fue la primera condirita carbonosa descubierta. Thénard encontró un alto contenido de carbono del 2,5%.

Azul de cobalto o Azul de Thénard, compuesto desarrollado por Louis Jacques Thénard
Azul de cobalto o Azul de Thénard

Su primer trabajo original (1799) fue sobre los compuestos de arsénico y antimonio con oxígeno y azufre. En 1807, comenzó importantes investigaciones sobre los éteres. Sus investigaciones sobre el ácido sebácico (1802) y sobre la bilis (1807) merecen también mención, así como su descubrimiento del peróxido de hidrógeno (1818). En 1799 desarrolló el pigmento conocido como azul de Thénard en respuesta a una petición de Jean-Antoine-Claude Chaptal para una materia colorante barata para su empleo en cerámica.

Su nombre es uno de los 72 nombres inscritos en la Torre Eiffel.

Carrera pública y honoraria

Fue elegido en 1810 para la Academia de Ciencias y en 1814, se convirtió en miembro del Comité Asesor de Fabricantes.

En 1815 fue nombrado Caballero de la Legión de Honor, Oficial en 1828, comandante en 1837 y Gran Oficial en 1843. En 1825, fue elevado por cartas patentes al título de barón hereditario por el rey Carlos X después de haber encontrado la manera de salvar de la humedad los frescos del pintor Gros en la cúpula del Panteón. Fue elegido diputado por el Yonne en 1827, votó el discurso de 221, y fue reelegido tras la disolución de la Cámara a finales de 1830. Fue derrotado en las elecciones de 1831 y fue nombrado Par de Francia por Louis-Philippe el 11 de octubre de 1832.

A finales de 1830 fue nombrado miembro del Consejo Real de Instrucción Pública, y luego Canciller de la Universidad de Francia de 1845 a 1850.

Busto de Louis Jacques Thénard
Busto de Louis Jacques Thénard

Fue presidente de la Sociedad de Fomento de la Industria Nacional desde la muerte de Jean-Antoine Chaptal (de quien era pariente cercano) en 1832 hasta 1845, cuando dio paso al químico Jean-Baptiste Dumas. Se destaco por su constante apoyo al desarrollo de empresas innovadoras, como las de la industria química o ferroviaria, así como por la creación de la Escuela Central de Artes y Manufacturas.

Vida privada

En 1814 se casó con Victorine Humblot, nieta de Nicolás Conté, y participó en las actividades industriales de sus suegros, en particular la fabricación de lápices. Además de la invención del azul de cobalto, también desarrolló un proceso para la fabricación de cerusa blanca (1803).

En 1830, compró el antiguo señorío del castillo de Chaumot vendido en 1818 por los herederos del mariscal-príncipe de Sajonia, y su familia vivió allí más de cien años. Hizo que las dos torretas del castillo en ruinas fueran trasladadas para ser adjuntadas a una de sus granjas.

El 6 de octubre de 1819 nació en París su hijo Paul Thénard, que se convertiría en agrónomo y sería conocido por haber participado en el control de la filoxera.

Dibujo coleccionable de Louis Jacques Thénard
Dibujo coleccionable de Louis Jacques Thénard

El 26 de julio de 1864, la viuda del barón Thénard compró el Château de la Madeleine en Eure. Permanecerá en su familia hasta 1915.

Homenajes y referencias

Desde 1858, una calle en el 5º distrito de París lleva su nombre (Thénard) al igual que en Chalon-sur-Saône. Su nombre está inscrito en la Torre Eiffel.

Inspiró a Víctor Hugo que nombró el personaje de Thénardier en la novela Les Misérable en homenaje suyo. De hecho, Víctor Hugo quería aumentar el número de horas de trabajo diario de los niños de 16 a 10, a lo que Thénard se oponía.

En 1861, la ciudad de Sens erigió una estatua del barón Thénard en la plaza Drappès con el atuendo de un profesor universitario; ésta fue retirada en 1942 para ser fundida.

El mineralogista Casaseca le dedicó una especie de mineral en 1826: la tenardita compuesta de sulfato de sodio.

Para más información Louis-Jacques Thenard