Louis de Broglie

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Louis Victor Pierre-Raymond, séptimo duque de Broglie, más conocido como Louis de Broglie (15 de agosto de 1892, Dieppe – 19 de marzo de 1987, Lovaina) – Físico teórico francés, uno de los fundadores de la mecánica cuántica, Premio Nobel de Física en 1929, miembro de la Academia Francesa de Ciencias (desde 1933) y su secretario permanente (desde 1942), miembro de la Academia Francesa (desde 1944).

Louis de Broglie

Louis de Broglie fue autor de trabajos sobre problemas fundamentales de la teoría cuántica. Es el autor de la hipótesis sobre las propiedades ondulatorias de las partículas materiales (ondas de Broglie, u ondas de materia), que inició el desarrollo de la mecánica ondulatoria. Propuso una interpretación original de la mecánica cuántica (teoría de la dualidad onda particula), desarrolló la teoría relativista de las partículas con espín arbitrario, en particular los fotones, trabajó en radiofísica, teorías de campo clásicas y cuánticas, termodinámica y otras ramas de la física.

Infancia de De Broglie

Louis de Broglie era miembro de la famosa familia aristocrática Broglie, que durante siglos ocupó importantes cargos militares y políticos en Francia. El padre del futuro físico, Louis-Alphonse-Victor , 5º duque de Broglie, estaba casado con Pauline d’Armaille, nieta del general napoleónico Philippe Paul de Segur. Tuvieron cinco hijos; además de Louis, son: Albertine (1872-1946), más tarde marquesa de Luppé; Maurice (1875-1960), más tarde famoso físico experimental; Philippe (1881-1890), que murió dos años antes de que naciera Louis, y Pauline, condesa de Pange, más tarde famosa escritora literaria.

Como hijo menor de la familia, Louis creció en una relativa reclusión, leyendo mucho y fascinado por la historia, especialmente la política. Tenía buena memoria desde muy joven, y podía recitar correctamente un pasaje de una obra de teatro, o nombrar la lista completa de ministros de la Tercera República. Se le auguraba un gran futuro como estadista. Los De Broglie vivían en su villa de Dieppe o en sus fincas de Normandía y Anjou. En 1901 la familia se trasladó finalmente a París, donde el padre se convirtió en miembro de la Asamblea Nacional.

Educación

El joven Louis de Broglie fue educado en su casa bajo la tutela de maestros sacerdotes privados, primero el padre Dupuis y luego el padre Chanet. Tras la muerte del cabeza de familia en 1906, su hermano mayor, Maurice, que se convirtió en el nuevo duque de Broglie, se ocupó de la educación del menor, enviándolo al prestigioso liceo Janson de Sayi. Aquí Luis, que había heredado el título de príncipe del Sacro Imperio Romano Germánico, estudió durante tres años y en 1909 obtuvo los títulos de bachiller (Baccalauréat) en filosofía y matemáticas.

Le fue bien en francés, historia, física y filosofía, tuvo un rendimiento moderado en matemáticas, química y geografía y fue débil en dibujo y lenguas extranjeras. A los dieciocho años, Louis de Broglie ingresó en la Universidad de París, donde primero estudió historia y derecho, pero pronto se desilusionó con estas materias y sus métodos de enseñanza. Al mismo tiempo, no se sentía atraído por las carreras militares o diplomáticas habituales en su familia.

Participantes en el Congreso de Solvay de 1927. Louis de Broglie es el tercero por la derecha en la segunda fila
Participantes en el Congreso de Solvay de 1927. Louis de Broglie es el tercero por la derecha en la segunda fila

Según los recuerdos de Maurice de Broglie, durante esta crisis los pensamientos de su hermano se dirigieron a los problemas no resueltos de la física teórica, estrechamente relacionados con la filosofía de la ciencia. Para ello, asistió a cursos de «matemáticas especiales», leyó las obras de Henri Poincaré y estudió las actas del Primer Congreso de Solvay (1911), del que Maurice fue uno de los secretarios. A raíz de la lectura de las actas de esta conferencia, como escribió Louis de Broglie muchos años después, «decidió dedicar todas sus energías a descubrir la verdadera naturaleza de los misteriosos cuantos, introducidos diez años antes por Max Planck en la física teórica, cuyo significado profundo aún no se comprendía». Se dedicó de lleno a la física y en 1913 se licenció en ciencias. Su pasión por la ciencia influyó profundamente en el carácter de Louis de Broglie.

Servicio militar durante la primera guerra mundial

Tras completar su formación, Louis de Broglie se incorporó al cuerpo de ingenieros como simple zapador de servicio obligatorio. Comenzó en el Fuerte de Mont Valérien, pero pronto fue destinado al Servicio de Comunicaciones Inalámbricas por iniciativa de su hermano y trabajó en la Torre Eiffel, donde había un transmisor de radio.

Louis de Broglie permaneció en el servicio militar durante toda la Primera Guerra Mundial, ocupándose de cuestiones puramente técnicas. En particular, junto con Léon Brillouin y su hermano Maurice, participó en el establecimiento de comunicaciones inalámbricas con submarinos. El Príncipe Luis fue desmovilizado en agosto de 1919 con el rango de suboficial. El científico habló después con pesar de los seis años de su vida, que pasó aislado de los problemas fundamentales de la ciencia que le interesaban.

Carrera investigadora y docente

Tras su desmovilización, Louis de Broglie continuó sus estudios en la Facultad de Ciencias Exactas con vistas a obtener el doctorado. Aquí asistió a las conferencias de Paul Langevin sobre la teoría de la relatividad, que le impresionaron. También se sabe que el joven científico acudía regularmente a la Escuela de Física y Química para discutir sus resultados y pensamientos con Langevin y Léon Brillouin.

Al mismo tiempo, el príncipe Louis se embarcó en la investigación en el laboratorio privado de su hermano Maurice. Los intereses científicos de este último se referían a las propiedades de los rayos X y al efecto fotoeléctrico; éste fue también el tema de los primeros trabajos de Louis, escritos con su hermano o de forma independiente. En 1923, el joven de Broglie expresó su famosa idea sobre las propiedades ondulatorias de las partículas materiales, que dio lugar al desarrollo de la mecánica ondulatoria. Una vez establecido el formalismo de la teoría, el científico participó activamente en el debate sobre su interpretación, proponiendo su propia versión. En años posteriores, siguió desarrollando diversas cuestiones de la teoría cuántica.

En 1928, Louis de Broglie comenzó su carrera docente en la Facultad de Ciencias Naturales de la Universidad de París, y en 1933 se convirtió en jefe del Departamento de Física Teórica del Instituto Henri Poincaré. Dirigía un seminario semanal y un trabajo de investigación de posgrado, aunque con los años, al alejarse cada vez más de la corriente principal de la ciencia, cada vez había menos estudiantes.

Durante muchos años (hasta su jubilación en 1962) de Broglie dio conferencias sobre la mecánica ondulatoria y sus diversos aspectos y aplicaciones; muchos de estos cursos se publicaron en forma de libro.

Actividades administrativas y distinciones

En 1933, Louis de Broglie fue elegido miembro de la Academia Francesa de Ciencias casi por unanimidad (con la excepción de sólo dos votos). En 1942, se convirtió en su secretario permanente (Secrétaire Perpétuel), cargo que ocupó hasta 1975, cuando se jubiló. El puesto de secretario permanente honorario (Secrétaire Perpétuel d’Honneur) fue creado especialmente para él.

El 12 de octubre de 1944, de Broglie fue elegido miembro de la Academia Francesa (su predecesor fue el matemático Emile Picard) y el 31 de mayo de 1945 fue investido entre los cuarenta «inmortales» por su propio hermano Maurice. En 1945 fue nombrado asesor de la Comisión Francesa de Energía Atómica. La UNESCO le concedió el primer Premio Kalinga (1952) por sus obras de divulgación científica. En 1973 se creó la Fundación Louis de Broglie para apoyar la investigación de los problemas fundamentales de la física.

Vida personal

De Broglie nunca se casó y rara vez viajó al extranjero. Tras la muerte de su madre, en 1928, el gran palacio familiar de París fue vendido y Louis se instaló en una pequeña casa de la calle Perronet, en Neuilly-sur-Seine, donde vivió en privado el resto de su vida. Nunca tuvo coche, prefería viajar a pie o en metro, nunca se iba de vacaciones y pasaba todos los veranos en París.

En 1960, tras la muerte de Maurice, que no tuvo hijos, de Broglie heredó el título ducal. De Broglie era un hombre tímido, nunca levantaba la voz y era educado con todo el mundo. Era taciturno, pero escribió muchas obras científicas y de divulgación. Murió en Louveciennes el 19 de marzo de 1987 a la edad de 95 años.

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