Friedrich Karl Rudolf Bergius

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Friedrich Karl Rudolf Bergius (11 de octubre de 1884 – 30 de marzo de 1949) fue un químico alemán conocido por el proceso Bergius para producir combustible sintético a partir del carbón, Premio Nobel de Química (1931, junto con Carl Bosch) en reconocimiento a sus contribuciones a la invención y desarrollo de métodos químicos de alta presión.

Habiendo trabajado con IG Farben y siendo cercano al gobierno de Alemania durante la Segunda Guerra Mundial, su ciudadanía se cuestionó después de la guerra, lo que hizo que finalmente huyera a la Argentina, donde actuó como asesor del Ministerio de Industria.

Bergius nació cerca de Breslau (Wrocław), dentro de la provincia prusiana de Silesia del Imperio Alemán.

Friedrich Bergius (1884 – 1949)
Friedrich Bergius (1884 – 1949)

Carrera académica de Friedrich Bergius

Antes de estudiar química, Bergius fue enviado a trabajar durante 6 meses en la fábrica de acero de Friedrich Wilhelms en Mülheim. Sus estudios comenzaron en la Universidad de Breslau en 1903 y terminaron con un doctorado en química en la Universidad de Leipzig en 1907, después de sólo 4 años.

Friedrich Bergius en su laboratorio
Friedrich Bergius en su laboratorio

Su tesis sobre el ácido sulfúrico como disolvente fue supervisada por Arthur Rudolf Hantzsch. En 1909 Bergius trabajó durante un semestre con Fritz Haber y Carl Bosch en la Universidad de Karlsruhe en el desarrollo del Proceso Haber-Bosch. Ese mismo año fue invitado a trabajar en la Universidad Leibniz de Hannover con Max Bodenstein, quien desarrolló la idea de la cinética química y ocupó un puesto de profesor.

Contribuciones a la química

Combustible sintético de carbón

Durante su habilitación, se desarrollaron técnicas para la química de alta presión y temperatura de los sustratos que contienen carbono, lo que dio lugar a una patente sobre el proceso de Bergius en 1913. En este proceso los hidrocarburos líquidos utilizados como combustible sintético se producen mediante la hidrogenación del lignito (lignito). Desarrolló el proceso mucho antes que el comúnmente conocido proceso Fischer-Tropsch.

Theodor Goldschmidt lo invitó a construir una planta industrial en su fábrica de Th. Goldschmidt AG en 1914. La producción no comenzó hasta 1919, después de la Primera Guerra Mundial, cuando la necesidad de combustible ya estaba disminuyendo. Los problemas técnicos, la inflación y las constantes críticas de Franz Joseph Emil Fischer, que cambió de soporte tras una demostración personal del proceso, hicieron que el progreso fuera lento y Bergius vendió su patente a BASF, donde Carl Bosch trabajó en ella. Antes de la Segunda Guerra Mundial se construyeron varias plantas con una capacidad anual de 4 millones de toneladas de combustible sintético.

Azúcar a partir de la madera

Después de la venta de los derechos de patente, Bergius vivió en Heidelberg, donde mantuvo contactos con artistas, políticos y escritores. Sus puntos de vista políticos liberales lo conectaron con Gustav Stresemann. En 1916, ya había trabajado en la conversión química de la madera en azúcar en Theodor Goldschmidt AG y se dedicó a esta química de la madera desde 1925.

Bergius con su esposa en Estocolmo en 1931
Bergius con su esposa en Estocolmo en 1931

La primera planta para la sacarificación de la madera se desarrolló en Mannheim-Rheinau bajo la dirección de Bergius. Sin embargo, fue muy difícil convertir el proceso en una planta de gran escala que funcionara continuamente. Sólo más tarde, la planta de Mannheim-Rheinau logró producir aproximadamente 66 kg de azúcar de 100 kg de madera.

La inflación y las crisis bancarias coincidieron desfavorablemente con los proyectos empresariales de Bergius. La empresa se encontró con dificultades financieras. Bergius también tuvo que hacer compromisos financieros personales una y otra vez. Un alguacil viajó a la ceremonia de entrega del Premio Nobel, quien retuvo el dinero del premio. A partir de 1933 la situación mejoró, porque «el Estado se interesó por el desarrollo ulterior de los procedimientos de Bergius en el marco de la política de autarquía», de modo que Bergius pudo obtener fondos estatales para su empresa. Bergius se convirtió en miembro del NSDAP y conoció personalmente a sus principales representantes. Su actitud hacia el Tercer Reich fue positiva, a lo que contribuyeron sus opiniones conservadoras nacionales.

En 1938, trató de alquilar o comprar el Rhenanenhaus en el casco antiguo de Heidelberg para establecer un laboratorio químico.

Problemas por el pasado de Bergius

Después de la guerra su idoneidad como ciudadano fue puesta en duda por su colaboración con IG Farben y su relación con el gobierno, lo que dio lugar a su salida de Alemania para trabajar como asesor en Italia, Turquía, Suiza y España. Emigró a Argentina, donde trabajó como asesor del Ministerio de Industria. Murió en Buenos Aires el 30 de marzo de 1949, y fue enterrado en el Cementerio Alemán junto al cementerio de La Chacarita.

Reconocimientos

Friedrich Bergius y Carl Bosch ganaron el Premio Nobel de Química en 1931 en reconocimiento a sus contribuciones a la invención y desarrollo de métodos químicos de alta presión. En 1937, se le concedió la Medalla Wilhelm Exner.

Para más información Friedrich Bergius – Biographical – NobelPrize.org

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