Biografias

Emil Fischer

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Hermann Emil Louis Fischer (9 de octubre de 1852 – 15 de julio de 1919) fue un químico alemán y receptor del Premio Nobel de Química en 1902. Descubrió la esterificación de Fischer. También desarrolló la proyección de Fischer, una forma simbólica de dibujar átomos de carbono asimétricos. También propuso el mecanismo de llave y cerradura de la acción enzimática. Nunca utilizó su primer nombre, y fue conocido a lo largo de su vida simplemente como Emil Fischer.

Educación y primeros años de carrera de Fisher

Fischer fue el octavo hijo y único hijo varón sobreviviente de Laurenz Fischer y Julie Fischer. Laurenz Fischer era un hombre de negocios y empresario local. Emil Fischer estudió química en la Universidad de Bonn, donde asistió a las conferencias de August Kekule, pero se decepcionó con la instrucción práctica de la química analítica en la escuela.


Con su primo Otto Fischer, se trasladó en 1872 a la Universidad de Estrasburgo, donde Adolph von Baeyer había sido recientemente nombrado director del instituto de química. Fischer obtuvo un doctorado bajo la dirección de Baeyer en 1874, y Baeyer eligió a Fischer como asistente privado en su laboratorio de investigación. Baeyer retuvo a Fischer como asistente cuando se trasladó a la Universidad de Múnich en 1875 y pronto recomendó a Fischer para el puesto de profesor asociado a cargo de la división analítica.

Emil Fischer – Químico alemán
Emil Fischer – Químico alemán

Mientras estuvo en Estrasburgo y Múnich, Fischer rápidamente se ganó una reputación como excelente químico orgánico. Descubrió el compuesto fenilhidrazina en 1875, y junto con su primo Otto estableció la estructura de los tintes de rosanilina descubiertos anteriormente por el químico alemán August Wilhelm von Hofmann.

Sobre la base de su trabajo en química orgánica, Fischer fue nombrado director de los institutos de química en las universidades provinciales bávaras de Erlangen (1882) y Würzburg (1885).

Investigación sobre purinas y azúcares

Después de dejar el laboratorio de Baeyer, Fischer aplicó los métodos químicos clásicos de la química orgánica para establecer la estructura de compuestos biológicos como azúcares, purinas y proteínas. Fischer comenzó su investigación sobre las purinas en 1882, y durante los siguientes 17 años demostró que el ácido úrico, la xantina, la cafeína y otros compuestos naturales estaban todos relacionados con una base que contenía nitrógeno con una estructura bicíclica que él llamó purina.

Emil Fischer en su laboratorio. Cortesía del Instituto Kaiser Wilhelm
Emil Fischer en su laboratorio. Cortesía del Instituto Kaiser Wilhelm

En 1884, Fischer inició un extenso estudio para establecer la estructura química y la configuración de los azúcares isómeros conocidos (glucosa, galactosa, fructosa y sorbosa) con el objetivo de determinar la fuente de su isomerismo. La clave de este estudio fue la reacción de los azúcares con fenilhidrazina.

Los azúcares en sí habían sido difíciles de purificar y caracterizar, pero reaccionaban con fenilhidrazina (un compuesto orgánico comúnmente utilizado en la síntesis del indol) para dar osazonas que eran compuestos altamente cristalinos y fácilmente purificables.

Fischer pronto se dio cuenta de que estos azúcares eran isómeros espaciales y podían diferenciarse aplicando la teoría del átomo de carbono tetraédrico, propuesta por primera vez en 1874 por el químico holandés Jacobus Henricus van ‘t Hoff. Fischer reconoció que los isómeros conocidos de la glucosa representaban solo 4 de los 16 posibles isómeros espaciales predichos por la teoría de van ‘t Hoff. Utilizando los derivados de osazona y las técnicas sintéticas para los azúcares desarrolladas por los químicos alemanes Bernhard Tollens y Heinrich Kiliani, Fischer no solo pudo diferenciar los isómeros conocidos, sino también sintetizar nueve de los isómeros predichos.

Investigación sobre enzimas y proteínas

En 1892, en gran parte sobre la base de su extenso estudio de azúcares y purinas, Fischer fue elegido para suceder a Hofmann como profesor de química en la Universidad de Berlín, en ese momento el instituto químico más grande y prestigioso de Alemania.

Bajo su dirección, el instituto químico de Berlín se convirtió en uno de los lugares más prósperos para todas las áreas de la química en el mundo. Dirigió la investigación de cientos de alumnos y colaboradores de Europa, América del Norte y Japón.

En Berlín, la investigación de Fischer se trasladó al estudio de enzimas y proteínas. El extenso estudio de Fischer sobre los azúcares incluyó una investigación de su digestión por la levadura, y descubrió que de los estereoisómeros conocidos de la glucosa, solo algunos eran capaces de ser digeridos por las enzimas en la levadura.

Debido a que estos isómeros diferían solo en sus propiedades espaciales, Fischer concluyó que la enzima en la levadura también debía tener una orientación espacial específica para recibir la molécula de azúcar y reaccionar con ella.

De esta manera, Fischer también se involucró en establecer la estructura química de enzimas y proteínas. Se sabía que las proteínas estaban compuestas por aminoácidos, pero Fischer propuso específicamente que los aminoácidos en las proteínas estaban unidos por enlaces amida, llamados enlaces peptídicos por Fischer, quien estableció la presencia de esta clase de moléculas en las proteínas desarrollando métodos sintéticos para crear largas cadenas de aminoácidos unidos por enlaces peptídicos para hacer sustancias similares a proteínas. En 1907 creó un polipéptido con 18 aminoácidos y demostró que podía ser descompuesto por enzimas de la misma manera que una proteína natural.

Monumento a Emil Fischer en Berlín
Monumento a Emil Fischer en Berlín

Segundo premio Nobel, últimos años y fallecimiento

Por su trabajo en purinas y azúcares, Fischer recibió el segundo Premio Nobel de Química, convirtiéndose en el primer químico orgánico en recibir este honor. Mientras estaba en Berlín, Fischer también se involucró en la promoción de la química y la ciencia en Alemania.

Fue fundamental en el establecimiento de la Sociedad Kaiser Wilhelm y sus institutos relacionados de química y física en 1911, y participó en la organización de la producción de productos químicos en Alemania durante la Primera Guerra Mundial.

Sumido en una depresión por los costos humanos y materiales de la guerra (incluida la pérdida de dos de sus tres hijos), así como por un diagnóstico de cáncer intestinal, aparentemente se suicidó en 1919.

Legado

En 1897, Fischer propuso la idea de crear la Comisión Internacional de Pesos Atómicos. Fischer fue elegido Miembro Extranjero de la Royal Society (ForMemRS) en 1899. Fue galardonado con el Premio Nobel de Química en 1902 «en reconocimiento a los extraordinarios servicios que ha prestado por su trabajo en la síntesis de azúcares y purinas».

Muchos nombres de reacciones químicas y conceptos llevan su nombre:

  • Síntesis de indol Fischer
  • Proyección de Fischer
  • Síntesis de oxazol Fischer
  • Síntesis de péptidos Fischer
  • Reacción de fenilhidrazina y oxazona de Fischer
  • Esterificación de Fischer-Speier
  • Glucosidación Fischer
  • Síntesis de Kiliani-Fischer

El proceso de Fischer-Tropsch lleva el nombre de Franz Emil Fischer, quien encabezó el Instituto Max Planck de Investigación del Carbón en Mülheim, y no está relacionado con Emil Fischer.

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