Antoine-François, conde de Fourcroy

Antoine François, conde de Fourcroy (15 de junio de 1755 – 16 de diciembre de 1809) fue un químico francés y contemporáneo de Antoine Lavoisier.

Fourcroy colaboró con Lavoisier, Guyton de Morveau y Claude Berthollet en el Méthode de nomenclature chimique, una obra que ayudó a estandarizar la nomenclatura química.

Infografía Antoine François

Vida temprana de Antoine François

Fourcroy nació en París, hijo de un boticario de la casa del Duque de Orléans. Por consejo del anatomista Félix Vicq-d’Azyr (1748-1794) emprendió estudios de medicina, y después de muchas dificultades causadas por la falta de medios, finalmente obtuvo su diploma de médico en 1780.

Enseñó química desde (1783-1787) en la Escuela Veterinaria de Alfort. La atención de Antoine-François de Fourcroy fue dirigida específicamente a la química por J. B. M. Bucquet (1746-1780), el profesor de química de la Escuela de Medicina de París. En 1784 Fourcroy fue elegido para suceder a P. J. Macquer (1718-1784) como profesor de química en el colegio del Jardín del Rey, donde sus conferencias alcanzaron gran popularidad.

Antoine François, conde de Fourcroy
Antoine François, conde de Fourcroy

Carrera científica

Trabajo químico

Fourcroy fue uno de los primeros conversos a los puntos de vista de Lavoisier, a los que ayudó a dar a conocer ampliamente mediante sus propios y voluminosos escritos. El Catálogo de Documentos Científicos de la Royal Society enumera cincuenta y nueve memorias de Fourcroy solamente, y cincuenta y ocho escritas con otros, en su mayoría de Louis Nicolas Vauquelin.

Última obra publicada por Foucroy antes de su muerte, el "Sistema de conocimiento químico y su aplicación a los fenómenos de la naturaleza y el arte", 1801
Última obra publicada por Foucroy antes de su muerte, el “Sistema de conocimiento químico y su aplicación a los fenómenos de la naturaleza y el arte”, 1801

La publicación de Fourcroy de 1785, Entomologia Parisiensis, sive, Catalogus insectorum quae in agro Parisiensi reperiuntur …, co-escrita con Étienne Louis Geoffroy, fue una importante contribución a la entomología sistemática.

Más tarde, con Louis Nicolas Vauquelin, identificó un metal en un residuo de platino que llamaron ‘ptène’. Este nombre ‘ptene’ o ‘ptène’ fue reportado como un temprano sinónimo de osmio.

Trabajo biológico y neuroquímico

Las opiniones y estudios de Fourcroy surgieron de Bucquet. Fourcroy fue un crítico del uso anterior de la química en la medicina y vio gran importancia en el estudio de los materiales químicos de las plantas y animales, en particular para uso médico.

La mayoría de este trabajo se hizo junto con Vauquelin, que se convirtió en asistente de Fourcroy en 1784. Durante este período de trabajo con Vauquelin, Fourcroy fundó su propia revista: La Médecine éclairée par les sciences physiques, o Journal des découvertes relatives aux diffentes parties de l’art de guérir, que detallaba sus investigaciones sobre la química y los materiales corporales. Fourcroy estaba convencido de que “los éxitos de la química cambiarían un día la cara de la medicina y darían lugar a una revolución beneficiosa

Aunque el nombre de Fourcroy aparece en un gran número de memorias químicas y también fisiológicas y patológicas, fue tanto un maestro y organizador como un investigador original. A partir de 1791, Fourcroy publicaría tres memorias que compondrían su serie de experimentos biológicos, la mayoría de los cuales tenían que ver con la química del cerebro humano.

En la primera, Fourcroy describió las condiciones de los cerebros de los cadáveres que estudió. En el segundo, relataría sus continuos experimentos químicos sobre la materia grasa del cerebro, ahora conocida como lípidos, así como los componentes inorgánicos. Utilizando métodos más nuevos que la tradición alquímica que le había precedido, como la extracción y el análisis cualitativo, Fourcroy llegó a la conclusión de que el cerebro estaba compuesto de ácidos grasos en combinación con bases, además de registrar algunas propiedades físicas de la sustancia.

Retrato de Antoine-François, conde de Fourcroy por Anicet-Charles-Gabriel Lemonnier
Retrato de Antoine-François, conde de Fourcroy por Anicet-Charles-Gabriel Lemonnier

Su tercera memoria fue una continuación de las separaciones y extracciones que realizó en la materia cerebral y una adición a su creciente compendio de los componentes químicos del cerebro. Uno de los resultados más fructíferos de este trabajo fue el redescubrimiento del fósforo en el cerebro, reintroduciendo el descubrimiento de 1719 de Johann Thomas Hensing.

Fourcroy también desempeñó un papel destacado en la elaboración de la ley que afectaría a la educación médica en Francia. Fourcroy colaboró con el médico François Chaussier para crear un informe que sería la base de la Ley de 1794, que integraba la medicina y la cirugía y establecía escuelas de salud que enseñaban ambos campos a todos los estudiantes. Antes de esta ley, la educación médica era heterogénea en toda Francia, con varios colegios y universidades diferentes que funcionaban bajo normas distintas. La ley impulsada por Fourcroy unificó el sistema de enseñanza médica francés bajo una autoridad centralizada, y condujo a la expedición de licencias nacionales años más tarde.

Trabajo en el laboratorio y procedimiento de la clínica médica

Mientras observaba las clínicas del siglo XVIII de la época de Fourcroy, observó varios problemas. Fourcroy notó que los médicos se acostumbraron a ver las enfermedades de un paciente individual pero no consideraron comparativamente un gran número de casos. También había problemas prácticos con esta idea, ya que las prácticas individuales de los médicos eran insuficientes para acomodar a un gran número de personas con una gran variedad de problemas. Para hacer frente a esto Fourcroy propuso un programa en 1791 para establecer laboratorios clínicos más eficaces.

La medecine eclairee par les sciences physiques, ou journal des decouvertes relatives aux differentes parties de l'art de guerir
La medecine eclairee par les sciences physiques, ou journal des decouvertes relatives aux differentes parties de l’art de guerir

Contribuciones sociales

Fuera del ámbito de su variada labor científica, Fourcroy participó en los acontecimientos que tuvieron lugar durante la Revolución Francesa, comenzando su participación en 1793, donde se esforzó por lograr efectos positivos en la educación francesa.

A finales de ese año, después de haber ocupado varios cargos en la Convención Nacional, fue elegido presidente del partido jacobino, ocupando en el proceso un puesto en el Comité de Seguridad Pública, que mantuvo durante unos diez meses. Posteriormente, durante el régimen revolucionario y el gobierno de Napoleón, ocuparía otros cargos de alto rango y directorios en institutos educativos y museos. Como importante consejero de Bonaparte, Fourcroy fue nombrado Ministro de Instrucción Pública en 1802, responsable de la educación en Francia a todos los niveles, que ocupó hasta su muerte en diciembre de 1809.

Legado de Antoine François

“La Revolución Química”

Fourcroy no fue el primero en publicar la frase “Revolución química”, incluso Bucquet describió los nuevos desarrollos de la química neumática en 1778 como una “gran revolución en la química”. Sin embargo, fue Fourcroy quien comenzó a describir mejor el término alargando la escala de tiempo y ampliando el mapa de las naciones que estaban contribuyendo a la revolución química en sus obras escritas.

Fue Fourcroy quien inicialmente observó la división que había sufrido la química a partir de la historia natural, concluyendo que los dos estudios ya no compartían objetivos ni métodos. Si bien los historiadores naturales de su época se limitaban a describir y preservar lo que estudiaban, como creía Fourcroy, eran los químicos los que ahora trataban de descubrir las estructuras más fundamentales del mundo natural mediante el análisis experimental. En sus publicaciones, Fourcroy se refirió a muchos otros químicos contemporáneos, así como a los de otras naciones, proponiendo que la amplia reforma química que se estaba realizando era un esfuerzo de colaboración.

Retrato de Antoine François Conde de Fourcroy (1755-1809) – por François Dumont
Retrato de Antoine François Conde de Fourcroy (1755-1809) – por François Dumont

Premios y honores de Fourcroy

En 1801, Fourcroy fue elegido miembro extranjero de la Real Academia Sueca de Ciencias.

El 16 de diciembre de 1809, el mismo día en que murió en París, Fourcroy fue nombrado conde del imperio francés. Está enterrado en el cementerio Père-Lachaise de París.

La publicación de Antoine-François de Fourcroy de 1787 titulada Méthode de Nomenclature Chimique, publicada con los colegas Antoine Lavoisier, Claude Louis Berthollet y Louis Bernard Guyton de Morveau, fue honrada con el premio Citation for Chemical Breakthrough Award de la División de Historia de la Química de la American Chemical Society, presentado en la Académie des Sciences (París) en 2015.

Se cree que el Cabo Fourcroy, en el extremo occidental de la isla de Bathurst, en el Territorio del Norte (Australia), fue nombrado en su honor. El cabo fue nombrado durante la expedición de Baudin a Australia, y se sabe que Baudin tenía una copia de uno de los textos de Fourcroy con él en el Géographe.

Controversia

Por su conducta como miembro de la Convención, Antoine-François de Fourcroy ha sido acusado de contribuir a la muerte de Lavoisier. El barón Cuvier, en su Eloge historique de Fourcroy, rechazó tales cargos. Según la Undécima Edición de la Enciclopedia Británica: aunque la participación activa, aunque secreta, no puede probarse contra Fourcroy, “apenas puede ser absuelto de la indiferencia que sirve al tiempo“.

Para más información

Antoine Francois, comte de Fourcroy – Encyclopedia