Historia del celuloide II

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Antes de ser el sustrato de la fantasía y el arte, el celuloide estuvo en la vestimenta y accesorios de muchos, y también fue el caballo de batalla para otros.

El celuloide salta a la moda

Las principales ventajas del celuloide -que era naturalmente transparente, flexible e impermeable- dieron lugar a un uso especialmente ingenioso. A finales del siglo XIX, con la aceleración de la industrialización y la expansión de las ciudades, más estadounidenses empezaron a trabajar en oficinas y tiendas.

Esta creciente clase de trabajadores -oficinistas, secretarias, mecanógrafos, vendedores- tenía que vestirse con pulcritud y formalidad, a menudo con sueldos modestos y viviendo en ciudades sucias y alimentadas por el carbón. Los cuellos y puños desmontables de lino o algodón permitían reutilizar las camisas y blusas sin que perdieran su aspecto, pero los elementos desmontables debían lavarse, almidonarse y plancharse con regularidad, al igual que las propias prendas. Los cuellos y puños de papel, aunque baratos, no eran lo suficientemente fuertes ni resistentes a la suciedad como para ser sustitutos ideales, incluso cuando estaban barnizados.

Las láminas de celuloide, introducidas a mediados de la década de 1870, ofrecieron una solución, y de nuevo Hyatt fue el primero en hacerlo. Colocó lino o papel entre finas láminas de celuloide transparente y luego inventó máquinas para cortar, calentar y doblar este material híbrido en forma de cuellos, puños y frentes de camisa. Los artículos resultantes, de larga duración, no necesitaban lavarse nunca: sólo había que enjuagarlos. El propio Hyatt solicitó y obtuvo 11 patentes para mejorar su invento, incluidos los métodos de acabado de las prendas para que tuvieran un aspecto más natural.

Aunque los linos de celuloide nunca sustituyeron por completo a los verdaderos linos (sobre todo entre las clases altas, que despreciaban esa artificialidad), fueron moderadamente populares hasta que el estilo de las camisas cambió en la década de 1930.

Artículos hechos de celuloide
Artículos hechos de celuloide

Las camisas perfectas y fáciles de llevar seguían siendo más una esperanza que una realidad: las delanteras de las camisas podían saltar o agrietarse, los bordes rígidos de los cuellos rozaban las mejillas y la barbilla, y los botones sonaban en los ojales de los cuellos y los puños. (Los fabricantes aconsejaban a los usuarios que envolvieran un pequeño trozo de gamuza o una banda elástica alrededor de la caña del botón para evitar este sonido indeseado, y Hyatt pronto patentó un «puño de celuloide que no hace ruido»). Algunos anunciantes incluso consiguieron convertir un efecto secundario desagradable en una virtud. A partir de pruebas muy escasas, el ocasional olor a alcanfor de los cuellos, liberado por el calor y la transpiración del cuerpo, se alabó como un beneficio para la salud.

El mayor punto fuerte de los cuellos, puños y frentes de las camisas de celuloide era su resistencia al agua y a las manchas. Las tarjetas comerciales de colores brillantes, producidas por los fabricantes para su distribución por los minoristas, enfatizaban esta característica de forma lúdica, mostrando ranas y patos que llevaban los artículos o niños que los utilizaban como barcos y paraguas. Otras tarjetas comerciales, sin embargo, expresaban un lado más oscuro de la cultura estadounidense.

Caballo de batalla para el odio

A partir de la fiebre del oro de California de 1848-55, un número considerable de inmigrantes chinos, en su mayoría hombres, llegaron a Estados Unidos. Su número creció, con miles de personas trabajando en la construcción de la sección del Pacífico Central del ferrocarril transcontinental en la década de 1860. Tras el auge del ferrocarril, se trasladaron sobre todo a las grandes ciudades, especialmente a San Francisco. No oficialmente excluidos de la mayoría de las ocupaciones a causa de los prejuicios y las barreras lingüísticas, muchos se convirtieron en trabajadores de restaurantes o lavanderos. (Antes de las lavadoras eléctricas, el trabajo de lavandería, tradicionalmente realizado por mujeres de clase trabajadora, era sucio, difícil y de baja categoría).

En los años posteriores a la Guerra Civil, los agitadores nativistas culparon injustamente a los «coolies» de la falta de empleo y de los bajos salarios. Los prejuicios contra los chinos aumentaron, culminando en la Ley de Exclusión China de 1882, que esencialmente detuvo la inmigración procedente de China. Algunos anuncios de cuellos y puños de celuloide utilizaban este racismo generalizado como reclamo publicitario. En estas tarjetas publicitarias, los usuarios de los lienzos de celuloide celebran el supuesto genio americano de la innovación tecnológica. Triunfan sobre los estereotipos de los lavanderos chinos, que hablan un inglés pidgin, tienen rasgos «orientales» exagerados y se muestran como codiciosos y avaros.

Tarjeta comercial de celuloide, ca. 1880. Algunos anuncios de cuellos y puños de celuloide reflejaban el prejuicio antichino generalizado de finales del siglo XIX al sugerir que la ropa blanca de celuloide, que no requería ser lavada, podía expulsar a los inmigrantes del negocio.
Tarjeta comercial de celuloide, ca. 1880. Algunos anuncios de cuellos y puños de celuloide reflejaban el prejuicio antichino generalizado de finales del siglo XIX al sugerir que la ropa blanca de celuloide, que no requería ser lavada, podía expulsar a los inmigrantes del negocio.

Una de las tarjetas comerciales muestra a un lavandero que intenta cobrar a su cliente, pero es despedido porque el hombre, recién vestido con ropa de celuloide, ya no necesita sus servicios. Otra, ambientada en la «lavandería china Gon Up» con el Tío Sam sonriendo en la ventana, muestra a América como una joven orgullosa que lleva un escudo con la palabra «Invención». Señala la inscripción en la pared: «No More Chinese Cheap Labor-Celluloid Cuffs, Collars & Bosoms», mientras el desconsolado lavandero, sentado en su bañera volcada, se limpia las lágrimas de los ojos.

Otra muestra a dos caballeros saliendo del océano, con bañador por debajo y traje de etiqueta por encima. Frente a un pequeño lavandero con coleta que llora en la orilla, señalan con un gesto jactancioso los puños y las delanteras de sus camisas, mostrando cómo las prendas han resistido a las salobres olas. Más lavanderos se hacen a la mar en sus lavaderos de madera, uno de ellos con una vela que dice «Off for China». El pie de foto dice: «Ya no hay lavanderos que lleven cuellos y puños de celuloide». Aunque los prejuicios antichinos no disminuyeron, estos anuncios mezquinos fueron aparentemente efímeros, y los fabricantes de celuloide volvieron a promocionar las características positivas de sus productos.

Para más información American History Highlights Celluloid and the Dawn of the Plastic Age

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