Carl Dietrich Harries

Carl Dietrich Harries, (5 de agosto de 1866, Luckenwalde, Alemania – 3 de noviembre de 1923, Berlín), químico e industrial alemán que desarrolló el proceso de ozonolisis (reacción de Harries) para determinar la estructura del caucho natural (poliisopreno) y quien contribuyó al desarrollo del caucho sintético.

Harries estudió química en la Universidad de Jena (1886-1888), pasó un año en el laboratorio de investigación química de Adolf von Baeyer en Munich y recibió un doctorado (1890) de la Universidad de Berlín.

En Berlín se convirtió en asistente privado y asistente de conferencias de August Wilhelm von Hofmann (1890-1892) y asistente en el instituto de Emil Fischer, que sucedió a Hofmann en 1892.

Mientras que Fischer trabajó con compuestos cristalinos, Harries estaba preocupado por los productos naturales amorfos (es decir, sustancias cuyas moléculas asumen una disposición aleatoria, no cristalina).

Carl Dietrich Harries en su laboratorio
Carl Dietrich Harries en su laboratorio

En 1891-1892, Harries notó que el ozono ataca el caucho, pero sus deberes como asistente de Fischer le impidieron seguir esta observación, que luego resultó ser crucial en su carrera. En 1899 se casó con Hertha von Siemens, hija del industrial Werner von Siemens, y se convirtió en director de sección en el instituto de Fischer.

En 1904 Harries se convirtió en profesor asociado en Berlín, pero pronto se fue para convertirse en profesor titular en la Universidad de Kiel, donde trabajó en la acción del ozono sobre las sustancias orgánicas y la química del caucho.

Preocupado por el estado de la industria de Alemania durante la Primera Guerra Mundial, en 1916 Harries regresó a Berlín para convertirse en director del Consejo Asesor Científico-Técnico de Siemens Combine y miembro de la junta directiva de Siemens & Halske Company.

La fabricación de caucho sintético en Alemania durante la guerra se basó en su trabajo. Durante sus últimos años, pasó de la ciencia pura a la aplicada.

Tumba de Carl Dietrich Harries
Tumba de Carl Dietrich Harries

La ozonólisis, la técnica de Harries de romper los enlaces dobles de una sustancia insaturada con ozono, seguida de la hidrólisis del ozónido resultante, produjo fragmentos oxigenados que fueron capaces de formar derivados cristalinos fácilmente identificables.

Sobre la base de esta técnica, Harries propuso que el caucho consiste en dos unidades de isopreno combinadas para formar pequeños anillos moleculares de ocho unidades, que forman agregados más grandes unidos por fuerzas intramoleculares débiles.

Aunque estas estructuras agregadas fueron cuestionadas más tarde y finalmente refutadas por científicos en polimeros como Samuel Pickles de Inglaterra, Hermann Staudinger de Alemania y Herman Mark de los Estados Unidos, Harries todavía es recordado por proporcionar la primera prueba de la estructura química básica del caucho y por contribuir al desarrollo del caucho sintético.