Carl Graebe

Carl James Peter Graebe (24 de febrero de 1841 – 19 de enero de 1927) fue un químico industrial y académico alemán de Frankfurt am Main que tuvo cátedras en su campo en Leipzig, Königsberg y Ginebra. Es conocido por la primera síntesis del colorante económicamente importante, alizarina, con Liebermann, y por contribuir a la nomenclatura fundamental de la química orgánica.

infografía Carl Graebe

Infancia y educación

Graebe era el hijo mayor de Carl Graebe (1797-1879), un comerciante de Frankfurt y cónsul de Kurhessen, que hizo mucho por Frankfurt-Praunheim.

Carl Graebe, 1860, durante sus días de estudiante con los colores de la fraternidad de Karlsruhe Teutonia
Carl Graebe, 1860, durante sus días de estudiante con los colores de la fraternidad de Karlsruhe Teutonia

Graebe asistió al instituto Abel y Simonsche Lehr- und Simonsche Lehr- und Erziehungsanstalt für Knaben y a la escuela superior de formación profesional de Frankfurt. En 1858 comenzó a estudiar ingeniería mecánica en el Politécnico de Karlsruhe. En 1860 se trasladó a Heidelberg, donde estudió química con Robert Wilhelm Bunsen. Después de recibir su doctorado en 1862, continuó sus estudios en Marburgo.

Carl Graebe entra en el mundo de las tinturas

En 1864, se unió a la empresa de tinturas Meister Lucius und Brüning (hoy Hoechst AG) como segundo químico. Estaba a cargo de la entonces todavía pequeña línea de fabricación de la fucsina. Además, realizó experimentos de extracción de violeta de yodo, que condujeron al descubrimiento del verde de yodo. Pero el trabajo con yodo hizo que Graebe contrajera una prolongada inflamación de la red ocular y, por lo tanto, abandonó la fábrica poco después. Después de un corto tiempo como asistente de oficina en la fábrica de papel Flinsch, comenzó un viaje a Italia.

Estructura de la Fucsina, compuesto sobre el que trabajo Graebe
Estructura de la Fucsina, compuesto sobre el que trabajo Graebe

Tras su regreso en 1865 se unió a Adolf von Baeyer, que entonces era profesor en la Gewerbeakademie de Berlín. Fue el año en que Friedrich August Kekulé von Stradonitz (1829-1896) hizo su debut público con la nueva teoría de la composición del benceno, que fue pionera en la química orgánica. Graebe se ocupó de problemas del campo de la química del anillo bencénico. Le debemos a Graebe la investigación sobre las quinonas.

Estudios sobre la alizarina

Este último trabajo lo reunió con Carl Liebermann en 1868 para determinar la estructura química del colorante naranja-rojo alizarina. Esta primera síntesis de un colorante natural impulsó enormemente la reputación de la joven industria de colorantes alemana en el mundo en aquella epoca.

En 1869 los dos solicitaron patentes para la producción de alizarina a partir del antraceno en Prusia (23 de marzo de 1869), Francia e Inglaterra. Después de que fracasaran las negociaciones con las Höchster Farbwerke, la Badische Anilin- und Sodafabrik produjo el madder rojo sintético. Graebe también introdujo la orto-, meta- y para-nomenclatura para los patrones de sustitución en el anillo de benceno.

Estructura de la alizarina, descrita por Graebe y Liebermann
Estructura de la alizarina, descrita por Graebe y Liebermann

En 1868 Graebe escribió su tesis y se habilitó como profesional, se convirtió en profesor particular en Leipzig en 1869. De 1870 a 1877 fue profesor titular de química en Königsberg y de 1878 a 1906 en Ginebra. Después de su renuncia a la profesión docente, Graebe se dedicó a tareas históricas en Frankfurt.

Trabajos posteriores de Carl Graebe y muerte

Graebe fue Consejero Privado, recibió varios doctorados honoríficos y obtuvo los más altos premios científicos, incluyendo la Medalla Lavoisier de la Société chimique de France en 1911. Fue miembro, miembro honorario y miembro correspondiente de numerosas asociaciones científicas, incluyendo la presidencia de la Sociedad Química Alemana desde 1907. En 1887 Leopoldina fue admitida en la Academia Alemana de Ciencias Naturales.

Entre los estudiantes de Gräbe se encontraba Vera Bogdanovskaia, una de las primeras víctimas de los riesgos inherentes a la investigación química (murió como resultado de una investigación independiente posterior sobre el metilidinefosfano); su tesis doctoral bajo la dirección de Gräbe versaba sobre la cetona dibenzílica (1892).

Entre otras cosas, publicó la obra Historia de la Química Orgánica en 1920. Gräbe murió en Frankfurt en 1927. Su tumba se encuentra en el cementerio principal de Frankfurt.

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