Edward Goodrich Acheson

Edward Goodrich Acheson (9 de marzo de 1856 – 6 de julio de 1931) fue un químico estadounidense nacido en Washington, Pensilvania, fue el inventor del proceso Acheson, que todavía se utiliza para fabricar carburo de silicio (carborundo) y más tarde un fabricante de carborundo y grafito.

Infografía Edward Goodrich Acheson

Acheson se crió en los campos de carbón del suroeste de Pensilvania. Acheson asistió a la Academia Bellefonte durante tres años, 1870-72; siendo ésta la totalidad de su educación formal. Dejó la escuela a la edad de 16 años para ayudar a mantener a su familia después de la muerte de su padre, y trabajó como asistente de agrimensura para el Pittsburgh Southern Railroad.

Dedicaba sus tardes a las actividades científicas, principalmente a los experimentos eléctricos. En 1880 tuvo la temeridad de intentar vender una batería de su propio invento a Thomas Edison y terminó siendo contratado. Edison lo puso a trabajar el 12 de septiembre de 1880 en su laboratorio de Menlo Park, Nueva Jersey, bajo la dirección de John Kruesi. Acheson experimentó en la fabricación de un carbón conductor que Edison podía utilizar en sus bombillas eléctricas.

Dibujo de Edward Goodrich Acheson
Dibujo de Edward Goodrich Acheson

Después de un año fue enviado a Europa para instalar sistemas de iluminación eléctrica en el Hotel de Ville en Amberes y La Scala en Milán, entre otros lugares públicos.

Carborundo: Una aventura abrasiva

En 1884 Acheson dejó el empleo de Edison para convertirse en un inventor independiente; pronto tuvo éxito. En 1891 obtuvo el uso de una planta generadora de electricidad de considerable potencia e intentó utilizar el calor producido por un arco eléctrico para impregnar la arcilla con carbono. La masa resultante exhibió algunas pequeñas motas brillantes, y determinó que esta sustancia cristalina tenía valor como abrasivo. En realidad, era carburo de silicio, al que llamó carborundo.

Poster publicitario de 1894 de la Compañía Carborundum para su nuevo producto similar al diamante
Poster publicitario de 1894 de la Compañía Carborundum para su nuevo producto similar al diamante, el carborundo

En 1894 estableció la Carborundum Company en la ciudad de Monongahela, Pennsylvania, para producir muelas, piedras de afilar, afiladores de cuchillos y abrasivos en polvo.

Grafito sintético y otras empresas de Acheson

En 1895, la empresa electroquímica de Acheson fue una de las primeras en llegar a las cataratas del Niágara. En su horno eléctrico produjo posteriormente grafito artificial, otro producto que comercializó, y descubrió que varias sustancias orgánicas permitían la suspensión coloidal de partículas de grafito mezcladas en aceite o agua.

Fotograma de un video de  Acheson  en una demostración
Fotograma de un video de Acheson en una demostración

Su genio inventivo no conocía límites; tampoco su optimismo empresarial. Como muchos inventores, no era un buen administrador, y sus empresas eran constantemente arrebatadas de sus manos por inversores preocupados. Muchas de las compañías originales de Acheson continúan viviendo hoy en día, a menudo como subsidiarias de varias corporaciones, incluyendo la Saint-Gobain Corporation, GrafTech International y Acheson Industries (ahora una subsidiaria de Henkel).

En 1891 Acheson construyó una planta de electricidad en Port Huron por sugerencia de Edison, y utilizó la electricidad para experimentar con el carborundo.

El 28 de febrero de 1893, recibió una patente sobre este abrasivo altamente efectivo, aunque una decisión de 1900 dio “amplia prioridad” a la Compañía de Fundición Eléctrica y Aluminio “para reducir minerales y otras sustancias por el método incandescente”.

Acheson recibió 70 patentes relacionadas con abrasivos, productos de grafito, reducción de óxidos y refractarios. The Electrochemical Society le concedió el primer Premio Acheson, nombrado en su honor, en 1931.

Medalla del premio Edward Goodrich Acheson, nombrado en su honor por The Electrochemical Society
Medalla del premio Edward Goodrich Acheson, nombrado en su honor por The Electrochemical Society

Murió el 6 de julio de 1931, en la ciudad de Nueva York

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