Ascanio Sobrero

Ascanio Sobrero (Casale Monferrato, 12 de octubre de 1812 – Turín, 26 de mayo de 1888) fue un químico y médico italiano.

Profesor de Química en la Universidad de Turín y secretario perpetuo de la Academia de Ciencias de Turín. Fue el primero en sintetizar la nitroglicerina y el sobrerol.

Infografía Ascanio Sobrero

Biografía

Sobrero fue el hijo del doctor Giuseppe Sobrero, originario de Murello, un pueblo cerca de Cavallermaggiore, Provincia de Cuneo, en Piamonte, y de Giuseppina De Michelis.

Su padre, secretario de la Real Universidad de Turín, entonces concejal y teniente de alcalde de Cavallermaggiore, se trasladó con su familia para enseñar en el liceo de Casale Monferrato (provincia de Alessandria), donde nació Ascanio, el tercero en nacer junto con su hermano gemelo Cándido, después de sus hermanos Lorenzo y Felicita.

Ascanio Sobrero
Ascanio Sobrero

Activo e ingenioso estudiante del Real Colegio de Casale Monferrato, el joven Ascanio se graduó en medicina y cirugía en la Universidad de Turín en 1833, y obtuvo la calificación para la profesión médica al año siguiente.

Gracias al interés de su tío Carlo Raffaello, director del laboratorio químico del Arsenale de Turín, comenzó a aficionarse asiduamente a la química.

En 1840 se fue a París para trabajar en el laboratorio de Théophile Pelouze, donde se desarrollaron mucho las investigaciones sobre la acción del ácido nítrico en las sustancias orgánicas y sobre los efectos explosivos resultantes. También trabajó con Jean Baptiste Dumas.

En 1843, se trasladó al laboratorio en Giessen (Alemania) de Justus von Liebig, un científico conocido por la historia por la ley química de Liebig, pero mucho más curiosamente por haber inventado el caldo de cocina en cubos.

De vuelta a Italia, Sobrero se casó con Ottavia Botteri, de la que tuvo a sus hijos Giovanni Lorenzo y Rosina. Asistió al laboratorio químico del entonces Real Arsenal de Turín, se convirtió en profesor adjunto de química general, luego profesor de química en la Escuela de mecánica y química aplicada en las Artes, departamento de la Real Universidad de via Po, 17, también en Turín.

Sobrero descubre la nitroglicerina

En 1846, durante un experimento con manitol, logró producir nitromanita, una sustancia altamente explosiva y más estable que las anteriores. Los experimentos continuaron, siempre nitrificando compuestos orgánicos, hasta que obtuvo la sacarosa fulminante (más tarde rebautizada como vixorita).

A partir de los primeros intentos conocidos del profesor Christian Schönbein de Basilea, alcanzó el pico de los experimentos al año siguiente, en 1847, con la primera síntesis de piroglicerina, llamada posteriormente nitroglicerina. Fue el nacimiento de una nueva era en la industria de los explosivos.

Sin embargo, el científico, asustado por los accidentes que se produjeron con el nuevo producto, trató de explotar sus otras propiedades menos peligrosas como, por ejemplo, la vasodilatación de la sangre: este resultado dará lugar a la futura aplicación de la nitroglicerina en dosis bajas en el campo farmacológico, por ejemplo, en el tratamiento de la insuficiencia cardíaca.

Estructura de la nitroglicerina
Estructura de la nitroglicerina, sintetizada por Ascanio Sobrero

El uso de la nitroglicerina como explosivo será en cambio llevado a cabo por el joven científico sueco Alfred Nobel, que permaneció en Piamonte durante algunos años, hasta que construyó una fábrica de dinamita cerca de Avigliana, a pocos kilómetros de Turín, en 1873.

Los estudios de Sobrero continuaron: en 1851 descubrió el sobrerol (hidrato de pirrol, más tarde rebautizado como sobrerol en su honor, todavía hoy utilizado farmacológicamente como fluidificante de las secreciones bronquiales), mientras que de 1860 a 1882 fue nombrado profesor de la Escuela Valentina de Aplicación para Ingenieros. Su sobrina Rosa, hija de su hermano Lorenzo, se casó con el conocido político y primer ministro Giovanni Giolitti en 1869.

Estructura del sobrerol
Estructura del sobrerol

Junto con otros químicos, descubrió las propiedades del tetracloruro de sodio y plomo y del azufre coloidal. Colaboró durante mucho tiempo con el químico modenés Francesco Selmi, exiliado en Turín tras los levantamientos de 1848.

Los últimos años

En los últimos años de su vida también se convirtió en miembro de la Academia Nacional de Ciencias. También participó en el estudio de la congelación del agua y su composición química, en particular en el Balneario de Montecatini.

Mientras tanto, Alfred Nobel, que se había hecho rico gracias a la nitroglicerina, le reconoció una pensión de por vida gracias a parte de la paternidad del invento de la dinamita.

Medalla conmemorativa del centenario de nascimiento de Ascanio Sobrero - 1912
Medalla conmemorativa del centenario de nascimiento de Ascanio Sobrero – 1912

Sobrero murió en Turín en 1888, y su cuerpo fue transportado a la tumba familiar en el cementerio del municipio de Cavallermaggiore, en la provincia de Cuneo, donde todavía descansa, y donde también se encontraba la villa que le pertenecía, cerca de la Via del Santuario, 21.

Además de bustos y estatuas a su memoria en algunos lugares frecuentados por él, también se creó un comité cultural por algunos de sus parientes cercanos, como los Pucci Sobrero, el matrimonio Bocchiotti-Zublena y el Bollini Marchisio della Predosa.

Para más información Ascanio Sobrero: la chimica del passato raccontata in un sito web