Historia de la electroquímica

3. Primeros procesos electroquímicos

Tiempo de lectura estimado: 5 minutos

La electroquímica dio inicio a varios procesos industriales que revolucionaron la industria química y el desarrollo de la sociedad.

Siglo XIX

A principios del siglo XIX, en 1800, solo meses después de que el químico inglés William Nicholson lograra descomponer el agua en hidrógeno y oxígeno mediante electrólisis, Johann Ritter duplicó el experimento, pero dispuso los electrodos de manera que pudiera recolectar los dos gases por separado, mejorando así los experimentos de Carlisle y Nicholson. Poco después descubrió el proceso de electrochapado.


En 1800, Ritter observó que podía hacer que el metal se adhiriera al cobre, lo que fue el primer intento de electrochapeado. También observó la cantidad de metal depositado y la cantidad de oxígeno producido durante un proceso electrolítico que dependía de la distancia entre los electrodos.

Johann Ritter. Químico, físico y filósofo alemán
Johann Ritter. Químico, físico y filósofo alemán

Aprendió que cuanto más cerca estaban los electrodos, más fuertes eran los efectos. El concepto básico de la electrólisis y el electrochapeado fueron descubiertos por Ritter al mismo tiempo o en algunos casos antes que los experimentos de Carlisle y Nicholson, Cruickanks o Davy. En 1801 observó corrientes termoeléctricas y anticipó el descubrimiento de la termoelectricidad por Thomas Johann Seebeck.

Primeras relaciones entre voltaje y corriente

William Hyde Wollaston fue el primer científico en describir las diferencias entre la nueva corriente galvánica y la corriente de fricción estándar cuando presentó un informe ante la Royal Society en junio de 1801. Demostró de manera convincente que la pila de Volta era eléctrica, tenía menos tensión (más tarde llamada voltios), pero más cantidad (más tarde llamada corriente) que la electricidad de fricción.

En 1802, William Cruickshank diseñó la primera batería eléctrica capaz de una producción a gran escala. Cruickshank había dispuesto láminas cuadradas de cobre, que soldó en sus extremos, junto con láminas de zinc de igual tamaño. Estas láminas se colocaron en una larga caja rectangular de madera que se selló con cemento. Las ranuras en la caja mantenían las placas metálicas en su lugar. La caja luego se llenó con un electrolito de salmuera o ácido diluido. Este diseño inundado tenía la ventaja de no secarse con el uso y proporcionaba más energía que el arreglo de discos de Volta.

En 1802, Johann Ritter desarrolló una batería de celdas secas a partir de sus esfuerzos con celdas electrolíticas. Descubrió que su nueva combinación funcionaba tan bien como la pila de Volta para cargar frascos de Leyden y continuaba funcionando igual de bien durante seis días. La pila de Volta funcionaba solo alrededor de 15 a 20 minutos antes de agotarse. Ritter nuevamente no publicó su trabajo sobre la pila seca porque afirmó que sus dos meses de investigación muy concentrada le llevarían dos años escribir.

Aldini y los espasmos

Giovanni Aldini, físico italiano, fue sobrino de Galvani y el mayor defensor de la teoría de Galvani. El trabajo de Aldini contribuyó significativamente a dar a conocer más ampliamente los descubrimientos de Galvani a través de una serie de experimentos que se describieron en detalle en el libro de Aldini publicado en Londres en 1803. Este libro proporcionó un relato de las últimas mejoras en galvanismo, con una serie de experimentos curiosos e interesantes realizados ante los comisionados del Instituto Nacional Francés y repetidos recientemente en los teatros anatómicos de Londres.

Giovanni Aldini, físico y medico italiano
Giovanni Aldini, físico y medico italiano

Fue un libro influyente sobre el galvanismo, que presentó por primera vez una serie de experimentos en los que se utilizaron juntas las teorías de Volta y Galvani. La fina serie de placas ilustró los experimentos que involucraron cuerpos y cabezas de animales y seres humanos. Por primera vez, aquí se describe la magnetización de agujas de acero a través de la conexión a un circuito voltaico.

Uno de los experimentos más famosos tuvo lugar en el Royal College of Surgeons en Londres en 1803, en el cadáver de un hombre ahorcado llamado George Forster. La disección anatómica formaba parte de la sentencia de muerte de Forster, pero nadie podía haber imaginado la transgresión que Aldini iba a infligirle.

Ante una gran audiencia médica y general, tomó un par de varillas conductoras conectadas a una poderosa batería y tocó las varillas en varias partes del cuerpo sucesivamente. Los resultados fueron dramáticos. Cuando las varillas se aplicaron en la boca y el oído de Forster, «la mandíbula comenzó a temblar, los músculos adyacentes se contorsionaron horriblemente y el ojo izquierdo se abrió en realidad». Cuando una varilla se movió para tocar el recto, todo el cuerpo se convulsionó: de hecho, los movimientos «se incrementaron tanto que casi parecía dar la apariencia de volver a la vida».

Y así continuó, con Aldini moviendo las dos varillas alrededor del cuerpo en diferentes combinaciones como un operador de una central telefónica. Según los informes de los periódicos de la época, algunos de los espectadores realmente creían que el cuerpo estaba a punto de volver a la vida y estaban impresionados, aunque esto no sucedió.

Pero el propio Aldini no dio indicaciones de que esperara algo así, aunque describió su objetivo final como aprender a «dominar las fuerzas vitales». En la práctica, se limitó a concluir que el galvanismo «ejercía un poder considerable sobre los sistemas nervioso y muscular». También señaló que no se podía hacer nada con el corazón.

Para más información Sparks of Life

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