Lagos ácidos

En la película Dante’s Peak (1997, Un pueblo llamado Dante´s Peak en España, Dante´s Peak La furia de la montaña en Chile, La furia de la montaña en Venezuela y Argentina El pico de Dante en el resto de Hispanoamérica), el héroe (un geólogo interpretado por Pierce Brosnan) acompañado por su coprotagonista y algunos miembros de su familia se ven amenazados por los flujos de lava al rojo vivo. Todos los caminos están bloqueados por avalanchas de rocas. En el pánico deciden que la única forma de escapar es cruzando un gran lago en un bote.

Poster teatral de Dante's Peak
Poster teatral de Dante’s Peak

Sin embargo, “la actividad volcánica ha convertido el lago en ácido” y, mientras cruzan el lago, se ven peces flotando muertos en la superficie y pronto el bote comienza a derretirse y ebullir! Simplemente logran llegar a la orilla del otro lado y lo último que vemos del bote vacío es que desaparece lentamente bajo las aguas humeantes! ¿Existen los “lagos ácidos” y un barco se disolvería y se hundiría como se muestra en la película? 

Los lagos ácidos existen

Una rápida búsqueda en Internet revela que hay un notable número de verdaderos “lagos ácidos” volcánicos en todo el mundo. Son mezclas desagradables de productos químicos corrosivos y prácticamente nada vive o crece cerca de ellos. Normalmente existen en cráteres volcánicos inactivos, bastante diferentes a la escena representada en la película.

Fotografía del lago ácido en el complejo volcánico de Ijen
Fotografía del lago ácido en el complejo volcánico de Ijen

El lago ubicado en el complejo volcánico de Ijen situados en la frontera entre la Regencia de Banyuwangi y la Regencia de Bondowoso de Java Oriental, Indonesia está reconocido como el mayor lago de cráter altamente ácido del mundo. También es una fuente para el río Banyupahit, lo que da como resultado aguas fluviales altamente ácidas y enriquecidas con metales que tienen un efecto perjudicial significativo en el ecosistema fluvial aguas abajo. El 14 y 15 de julio de 2008, el explorador George Kourounis llevó un pequeño bote de goma al lago ácido para medir su acidez. Se midió que el pH del agua en los bordes del lago era de 0,5 y en el centro del lago de 0,13 debido a una alta concentración de ácido sulfúrico.

El barco salvador

¿Pero qué hay del barco? Está hecho por Valcro, que fabrica barcos de aluminio. El aluminio también se usa para ollas, bicicletas y aviones. El aluminio es muy reactivo al magnesio (recuerden cuán brillantemente se quema en el aire) y químicamente puede parecer un material extraño para hacer artículos domésticos. Sin embargo, una capa de óxido de aluminio de un nanómetro de espesor se forma tan pronto como el aluminio se expone al aire. Esto actúa como una capa protectora en la superficie metálica, que es difícil de desplazar, pero los ácidos pueden eliminarla y una vez atravesada reacciona fuertemente.

Los lagos ácidos están formados por gases como el SO2, SO3 y HCl que burbujean desde las profundidades de la Tierra, se disuelven en el agua y forman ácidos sulfuroso, sulfúrico y clorhídrico. El aluminio no reacciona fácilmente con el ácido sulfúrico porque se vuelve pasivo, pero el HCl o una mezcla reaccionará fuertemente.

Lago hirviendo

En la película se puede ver que el agua del lago está humeante, está caliente. En general, la velocidad de reacción se duplicará por cada 10°C de aumento de la temperatura. Si el lago estuviera caliente, las reacciones ácido-metálicas aumentarían mucho. Si pones un pedazo de papel de aluminio en HCl diluido no pasa nada. Pero si lo calientas, el ácido es capaz de atravesar la capa de óxido y entonces realmente comienza a evaporarse. Es muy parecido a lo que se ve en la película, básicamente un montón de burbujas de gas de hidrógeno que se desprenden.

Así que, si intentaron cruzar un lago ácido caliente en un bote de aluminio, es posible que pudiera haber reaccionado bastante rápido. Los ácidos podrían haber hecho agujeros en el viejo barco (quizás abriendo arañazos profundos o debilitando remaches, juntas, etc.) y entonces el agua podría haber entrado y de hecho se habría hundido.

Este hubiera sido un final adelantado de la película, pero nuestros héroes tenían que sobrevivir para escapar del implacable volcán, sin embargo, en la vida real no hubiera sido así. Muchos lagos ácidos tienen una belleza singular, pero pocos se pueden visitar debido a la toxicidad de su ambiente.

Para más información Acid lakes: do they exist and would they dissolve a boat?