Aquella vez que un príncipe alemán construyó un volcán artificial

Un príncipe alemán del siglo XVIII visitó el Monte Vesubio y construyó una réplica de este volcán. 200 años más tarde, un profesor de química lo devuelve a la vida

El humo comenzó a elevarse sobre los campos de cultivo y los bosques ordenados de Woerlitz el sábado por la mañana, soplos de blanco y negro que señalaban algo inusual. Al atardecer, miles de personas se habían reunido en las orillas de un lago artificial, escuchando ávidamente los ominosos ruidos. Docenas más, borrachas de aguardiente y vino, flotaban en góndolas a la luz de las velas en las aguas tranquilas.

Estaban todos aquí para ver el volcán artificial más grande, más antiguo y, hasta donde se sabe, el más grande de Europa. Terminado en 1794, la Isla de Piedra de Woerlitz es una maravilla poco conocida de la Ilustración, un intento de un príncipe provincial de traer un poco de drama y grandeza italiana a los agricultores de Alemania.

Vista del volcán en el Jardín real de Woerlitz antes de iniciar el espectáculo al atardecer
Vista del volcán en el Jardín real de Woerlitz antes de iniciar el espectáculo al atardecer

Hoy en día es parte del Jardín real de Woerlitz, un sitio declarado por la UNESCO Patrimonio de la Humanidad a una hora en coche al sur de Berlín. Pero hace una década, esta extraña estructura estaba condenada, una ruina decrépita cubierta de maleza y piedra desmenuzada. Después de un proyecto de restauración de cinco años, el “volcán” estaba a salvo, pero en silencio, después de casi dos siglos de abandono.

La recuperación de un volcán abandonado

En 2004, la administración de sitios de Patrimonio Mundial recurrió a Wolfgang Spyra, un entusiasta profesor de química de la Universidad Técnica de Brandenburgo con un interés secundario en la pirotecnia histórica, para que el volcán volviera a la vida. “Un volcán que no puede explotar es un volcán muy triste, y quería hacerlo feliz de nuevo”, dice Spyra. “Queríamos ayudar al volcán a recuperar su identidad”.

Pero primero, Spyra, que pasó una década al frente del laboratorio de criminología de Berlín y firma sus correos electrónicos “el Eruptor”, tuvo que hacer un pequeño trabajo de detective histórico para averiguar cómo un volcán artificial había surgido de esta región decididamente no volcánica de Europa en primer lugar.

El volcán artificial en el corazón de Alemania vuelve a vivir
El volcán artificial en el corazón de Alemania vuelve a vivir

El rastro llevó a Leopoldo III Federico Francisco, príncipe y duque de Anhalt Dessau, que gobernó un pequeño reino cerca de la actual ciudad de Dessau en el siglo XVIII. Nacido en 1740, Franz fue un gobernante inusualmente ilustrado, incluso para el Siglo de las Luces. A mediados de los 20 años, hizo un gran viaje por Europa, un rito de paso para la nobleza del continente.

Los viajes de Franz lo llevaron a Londres, París, Marsella, Roma, Venecia y Nápoles, donde el principito de 27 años fue cautivado por el ardiente Monte Vesubio y el reciente descubrimiento de la ciudad romana enterrada de Pompeya.

“El Vesubio debió impresionarle mucho, porque 22 años después se le ocurrió la idea de recrear el Golfo de Nápoles en la Alemania llana”, dice Uwe Quilitzsch, historiador del personal del Woerlitz Garden Realm. “Se vio obligado a iluminar a sus súbditos, y lo vio como una lección para la gente que nunca llegaría a Nápoles.”

Para que el volcán viva, es necesario alimentarlo con combustible y polvo de humo de manera continua desde su interior
Para que el volcán viva, es necesario alimentarlo con combustible y polvo de humo de manera continua desde su interior

Mientras se preparan para la erupción de la noche, Spyra y Quilitzsch explican algunos de los secretos del volcán. Franz hizo que sus arquitectos construyeran un edificio interior de ladrillos de casi cinco pisos de altura y lo cubrieran con rocas locales. En la parte superior, un cono hueco albergaba una cámara de techo alto con tres chimeneas. El techo del edificio también incluía un “cráter” artificial, que podía llenarse con agua.

Cerca de allí, Franz construyó un anfiteatro de estilo griego y una pequeña villa que le sirvió de estudio personal e inundó la esquina de su finca para rodear la “Isla de la Piedra” con agua. Luego, según los relatos históricos, invitó a sus amigos a ver su volcán personal en erupción.

Buscando la verdad sobre la erupción

Pero, aunque la estructura había sido reconstruida cuidadosamente, Spyra y su equipo no tenían mucho en qué basarse a la hora de recrear el evento: Sólo existe una imagen contemporánea de la erupción del volcán, una pintura de 1794. “Necesitábamos averiguar si era una representación realista o una fantasía”, dice Spyra.

Spyra se preguntaba si la única pintura que sobrevivió a una erupción reflejaba la realidad o era una exageración pictórica. Comparando el tamaño del volcán en la pintura con el tamaño de la cosa real, que se eleva casi 56 pies por encima del río que pasa, podía entonces decir que el humo en la pintura representaba una nube de 30 pies de alto. Eso, dice, significa que el humo podría haber sido de una fuente natural… …y que la pintura era una buena guía de cómo era la “erupción” original.

¿Pero qué tipo de madera habrían usado? ¿Por qué el volcán estaba tan alejado del resto de la propiedad del príncipe? ¿Por qué había tres chimeneas separadas escondidas en una cámara forrada de ladrillos bajo el pico del volcán?

El volcán en su máximo esplendor, un espectáculo hace siglos y hoy en día
El volcán en su máximo esplendor, un espectáculo hace siglos y hoy en día

Irónicamente, las pistas más importantes vinieron de un crítico contemporáneo llamado Carl August Boettinger, que escribió un extenso informe de un testigo ocular en 1797 ridiculizando el espectáculo de un volcán hundido en medio de la finca del excéntrico príncipe. Mientras se burlaba de Franz, Boettinger describió la “erupción” en detalle: desde el agua liberada del “cráter” oculto en la cima del volcán para simular la lava hasta las lámparas rojas que dieron al montón de piedra un brillo de otro mundo.

La química detrás del espectáculo

Con base a la información recolectada, se continuo la investigación, “empezamos investigando lo que la gente de la época podría haber usado para los fuegos artificiales”, dice Spyra. La pólvora, la brea y el azufre estaban fácilmente disponibles para los pirotécnicos del siglo XVIII, la mayoría de los cuales eran militares íntimamente familiarizados con los explosivos. El fuego de Bengala -una llama azul o roja brillante no muy distinta de las actuales bengalas de carretera- también era muy conocido.

Tal y como fue recreado por Spyra, el evento es impresionante, incluso para los ojos del siglo XXI acostumbrados a los efectos especiales y los fuegos artificiales. A medida que el crepúsculo se profundizaba en lo que los poetas alemanes llaman la “hora azul”, ese momento justo antes de que el cielo se oscureciera, un profundo silencio se asentó sobre la multitud.

Luego, con un último estruendo de tambores y truenos, llega el momento: llamas rojas parpadeaban en la cima del volcán, creciendo en una espesa columna de humo.

El agua teñida de rojo comienza a fluir desde el cráter, agitando el lago tranquilo que hay debajo. Fuertes y agudas explosiones envían chispas al cielo. Oculto en la cima del volcán se encuentra un horno de 86 pies cuadrados lleno de agujas de pino frescas. Una vez encendidas, rugen en un fuego humeante, enviando chispas al cielo nocturno junto con el humo.

Mientras las agujas arden sobre sus cabezas, los estudiantes de la Universidad Técnica de Brandenburgo, con máscaras de gas, corren de una chimenea a otra en la habitación de abajo, arrojando líquido para encendedores sobre las chimeneas de madera ardiendo y lanzando polvo especial para crear un humo de colores brillantes que se derrama desde debajo de la cima del volcán.

Entonces, el agua teñida de rojo comienza a fluir desde el cráter, agitando el lago tranquilo de abajo. Para crear la ilusión de la lava que fluye, Spyra primero llenó el estanque artificial en la parte superior del cráter. A medida que la “erupción” volcánica alcanza su máximo nivel, el agua se libera sobre un saliente para formar una cascada, iluminada por detrás por el fuego rojo brillante de Bengala.

A lo largo de todo el cráter, las fuertes explosiones envían chispas al cielo, sacudiendo a los espectadores con cada fuerte explosión. El efecto se produce usando morteros, familiares para cualquier experto en artillería del siglo XVIII.

La experiencia es un testamento al poder de la obsesión de Franz y un monumento a una experiencia fundamental de su juventud. “Obviamente lo vio en Italia, y esta fue la respuesta alemana”, dice Quilitzsch. “Para los estándares de la época, fue un logro notable.”

El volcán entra en letargo

Sin embargo, después de la muerte de Franz en 1820 las erupciones cesaron. Su único hijo legítimo no tenía interés en tales desviaciones. Aunque la mayoría de los elaborados planes de Franz para el “Jardín Real” fueron preservados después de su muerte, durante los siguientes 150 años más o menos el volcán fue descuidado. Después de la Segunda Guerra Mundial, el área se convirtió en parte de Alemania del Este, y el volcán cayó en más ruinas. “Las últimas erupciones fueron sólo neumáticos en llamas”, dice Heiko Pilz, uno de los asistentes de los estudiantes graduados de Spyra. “Estaba cubierto de maleza y se estaba desmoronando.” Las autoridades de Alemania Oriental finalmente lo condenaron en 1983, después de que parte de él se derrumbara y matara a alguien.

El volcán todavía tiene secretos, por supuesto. “Me pregunto cómo hicieron el ruido”, dice el estudiante de postgrado Jonas Lohmann, rociando las chimeneas con líquido para encendedores y polvo de humo unas horas antes de la erupción del sábado. “Hoy en día tenemos altavoces de alta fidelidad, pero en aquel entonces… No tengo ni idea.”

Y así como no hay manera de saber exactamente lo que el público contemporáneo vio cuando se reunieron en las orillas del ersatz Golfo de Nápoles de Franz, nunca sabremos lo que sintieron cuando vieron las llamas y el humo salir del vuelo de Franz.

Dejando a un lado los relatos escépticos, Quilitzsch y Spyra están convencidos de que el volcán debe haber sido un espectáculo realmente impresionante, incluso aterrador, para los compañeros y súbditos de Franz. “Querían ser transportados – la época estaba definida por la pobreza y el saqueo, y la gente disfrutaba de los espectáculos y las distracciones”, dice Spyra.

Spyra y Quilitzsch son entusiastas artistas, pero también son cautelosos de abaratar el romance del volcán a través de la sobreexposición. “No queremos convertir esto en un evento diario y mundano”, dice Spyra.

Desde que el volcán volvió a la vida por primera vez en 2005, Spyra y Quilitzsch han protagonizado sólo una docena de erupciones, aproximadamente una vez al año y nunca en las mismas fechas. No dicen cuándo será la próxima erupción. Dice Quilitzsch: “¿Preguntarías a un volcán cuándo va a estallar?”

Traducido y adaptado por quimicafacil.net de  That Time a German Prince Built an Artificial Volcano