Henry Le Châtelier

El 8 de octubre de 1850, nació el químico francés Henry Louis Le Chatelier. Le Châtelier es famoso por idear el principio de Le Chatelier, con la ayuda de su compañero Jasper Rossi, utilizado por científicos para predecir el efecto que tiene una condición cambiante en un sistema en equilibrio químico.

Le Chatelier nació en París, Francia, el primero de seis hijos del ingeniero de materiales francés Louis Le Chatelier, una figura influyente que jugó un papel importante en el nacimiento de la industria francesa del aluminio, y Louise Durand. El padre de Le Chatelier influyó profundamente en el futuro de su hijo. Le Châtelier asistió a una academia militar en París por un corto tiempo antes de inscribirse en el Collège Rollin, de donde recibió su Litt.B. en 1867 y su B. S. en 1868.

A la edad de 19 años, después de solo un año de instrucción en ingeniería especializada, siguió los pasos de su padre al inscribirse en la École Polytechnique el 25 de octubre de 1869. Como todos los alumnos de la Polytechnique, en septiembre de 1870, Le Chatelier fue nombrado segundo teniente y luego participó en el asedio de París. Después de brillantes éxitos en su educación técnica, ingresó a la École des Mines en París en 1871, ya que planeaba hacer una carrera en la administración del gobierno y de la que se graduó en 1873.

Después de graduarse, Le Chatelier pasó varios años viajando, principalmente en el norte de África en relación con un plan del gobierno para crear un mar interior en esa región. En 1875 asumió los deberes de un ingeniero de minas en Besançon. A pesar de su formación como ingeniero, e incluso con sus intereses en problemas industriales, Le Chatelier decidió enseñar química en Ècole de Mines en lugar de seguir una carrera en la industria.

Henry Le Chatelier en la École Polytechnique
Henry Le Chatelier en la École Polytechnique

Tenía a su disposición un laboratorio bien equipado que aprovechó los años siguientes al contribuir a la Comisión Firedamp, que estaba preocupada por la mejora de la seguridad en las minas. Bajo la dirección del mineralogista francés Ernest-François Mallard, Le Chatelier realizó experimentos sobre materiales explosivos, lo que lo llevó a mejoras en la medición de altas temperaturas, empleando el principio del termopar. Perfeccionó el acoplamiento del platino puro con una aleación de platino-rodio que dio lugar al pirómetro termoeléctrico, conocido como “El pirómetro de Le Chatelier”.

Le Chatelier también estaba interesado en los materiales empleados en hidráulica, como por ejemplo cal, cemento y yeso, que se convirtió en el tema de su tesis científica presentada en la Sorbona en París en 1887, titulada Recherches expérimentales sur la constitution des mortiers hydrauliques (Investigación experimental sobre la composición de morteros hidráulicos).

Posteriormente, fue nombrado jefe de química general para el curso preparatorio de la École des Mines en París. Trató sin éxito de conseguir un puesto enseñando química en la École polytechnique en 1884 y nuevamente en 1897. En el Collège de France, Le Chatelier sucedió a Schützenberger como jefe de química inorgánica. Más tarde enseñó en la universidad de la Sorbona, donde reemplazó a Henri Moissan. Después de cuatro campañas infructuosas (1884, 1897, 1898 y 1900), Le Chatelier fue elegido miembro de la Academia de Ciencias de la Academia en 1907. También fue elegido miembro de la Real Academia de Ciencias de Suecia en 1907.

Henry Le Chatelier en su laboratorio
Henry Le Chatelier en su laboratorio

Le Chatelier es mejor conocido por su trabajo sobre el principio de equilibrio químico, el principio de Le Chatelier y sobre la solubilidad variable de las sales en una solución ideal. Publicó no menos de treinta artículos sobre estos temas entre 1884 y 1914. Sus resultados sobre el equilibrio químico se presentaron en 1885 en la Academia de Ciencias de París. El Principio de Le Chatelier establece que un sistema siempre actúa para oponerse a los cambios en el equilibrio químico; Para restablecer el equilibrio, el sistema favorecerá una vía química para reducir o eliminar la perturbación a fin de estabilizar en equilibrio termodinámico.

Dicho de otra manera, si un sistema químico en equilibrio experimenta un cambio en la concentración, temperatura o presión total, el equilibrio cambiará para minimizar ese cambio. Esta ley cualitativa permite imaginar el desplazamiento del equilibrio de una reacción química.

La revue de métallurgie, fundado por Henry Le Chatelier
La revue de métallurgie, fundado por Henry Le Chatelier

Le Chatelier también llevó a cabo una extensa investigación sobre metalurgia y fue uno de los fundadores del periódico técnico La revue de métallurgie (Revisión de la metalurgia). Le Chatelier en 1901 intentó la combinación directa de los dos gases nitrógeno e hidrógeno a una presión de 200 atm y 600 ° C en presencia de hierro metálico. La mezcla de gases fue forzada por un compresor de aire a una bomba Berthelot de acero, donde ellos y el catalizador de hierro reducido fueron calentados por una espiral de platino. Se produjo una explosión terrible que casi mata a un asistente.

Le Chatelier descubrió que la explosión se debió a la presencia de aire en el aparato utilizado. Ese resultado cementó el camino para que Haber tuviera éxito donde varios químicos franceses notables, incluidos Thenard, Sainte Claire Deville e incluso Berthelot habían fallado.

Le Chatelier fue nombrado “caballero” (caballero) de la Légion d’honneur en 1887, se convirtió en “oficial” (oficial) en 1908, “commandeur” (Caballero Comandante) en 1919, y finalmente recibió el título de “gran oficial”. (Caballero Gran Oficial) en mayo de 1927. Después de la Primera Guerra Mundial, Le Châtelier se preocupó cada vez más por las cuestiones sociológicas y filosóficas. En sus conferencias siempre enfatizó en la importancia de los principios generales en lugar de simplemente enumerar compuestos químicos y sus propiedades.

Henri Louis Le Châtelier murió el 7 de septiembre de 1936, a los 85 años.