Henri Moissan

Ferdinand Frédéric Henri Moissan (28 de septiembre de 1852 – 20 de febrero de 1907) fue un químico francés que ganó el Premio Nobel de Química de 1906 por su trabajo en el aislamiento del flúor de sus compuestos. Moissan fue uno de los miembros originales del Comité Internacional de Pesos Atómicos.

Infografía Henri Moissan

Infancia y educación

Moissan nació en París el 28 de septiembre de 1852, hijo de un oficial menor de la compañía de ferrocarriles del este, Francis Ferdinand Moissan, y de una costurera, Joséphine Améraldine (de soltera Mitel). Su madre era de ascendencia judía, su padre no lo era. En 1864 se trasladaron a Meaux, donde asistió a la escuela local. En 1870 dejó la escuela sin el grado universitario necesario para asistir a la universidad.

Henri Moissan
Henri Moissan

Empezó a trabajar para un químico en París, donde pudo salvar a una persona envenenada con arsénico. Decidió estudiar química y comenzó primero en el laboratorio de Edmond Frémy y más tarde en el de Pierre Paul Dehérain, quien le convenció de que siguiera una carrera académica. Pasó el bachillerato, necesario para estudiar en la universidad, en 1874 después de un intento fallido anterior. Durante su estancia en París se hizo amigo del químico Alexandre Léon Étard y del botánico Vasque.

Primeras publicaciones de Moissan

Publicó su primer trabajo científico, sobre el metabolismo del dióxido de carbono y el oxígeno en las plantas, con Dehérain en 1874. Dejó la fisiología de las plantas y se orientó hacia la química inorgánica; posteriormente, sus investigaciones sobre el hierro pirofórico fueron bien recibidas por los dos químicos inorgánicos franceses más destacados de la época, Henri Etienne Sainte-Claire Deville y Jules Henri Debray. Después de que Moissan recibiera su doctorado sobre el cianógeno y sus reacciones para formar cianuras en 1880, su amigo Landrine le ofreció un puesto en un laboratorio analítico.

Carrera científica de Moissan

Las primeras investigaciones de Henri Moissan se referían al intercambio de oxígeno y dióxido de carbono en las hojas de las plantas. Pronto dejaría la biología para dedicarse al campo de la química inorgánica, donde sus primeros trabajos fueron sobre los óxidos de metales del grupo del hierro y el cromo y un estudio de las sales de cromo.

Dibujo de Henri Moissan en su laboratorio

En 1884 se dedicó a la química del flúor, preparando algunos derivados orgánicos y de fósforo de ese elemento. Al año siguiente descubrió que las soluciones de fluoruro de potasio en fluoruro de hidrógeno a ciertas concentraciones permanecían líquidas y se conducían electrolíticamente a temperaturas bajo cero: un año después electrolizó con éxito estas soluciones para aislar el flúor por primera vez. Hizo un estudio completo de las propiedades del gas y sus reacciones con otros elementos.

Preparación del flúor elemental

La existencia del elemento flúor era bien conocida desde hace muchos años, pero todos los intentos de aislarlo habían fracasado, y algunos experimentadores habían muerto en el intento.

Observación de Moissan en 1892 del color del gas flúor (2), comparado con el aire (1) y el cloro (3)

Durante la década de 1880, Moissan se centró en la química del flúor y especialmente en la producción de flúor en sí. No tenía un laboratorio propio, pero utilizó varios laboratorios, por ejemplo, el de Charles Friedel. Allí tuvo acceso a una potente batería compuesta por 90 celdas Bunsen que permitían observar un gas producido por la electrólisis del tricloruro de arsénico fundido; el gas era reabsorbido por el tricloruro de arsénico. La electrólisis de fluoruro de hidrógeno produjo flúor el 26 de junio de 1886 mediante la electrólisis de una solución de difluoruro de hidrógeno de potasio (KHF2) en fluoruro de hidrógeno líquido (HF).

La Academia Francesa de Ciencias envió tres representantes, Marcellin Berthelot, Henri Debray y Edmond Frémy, para verificar los resultados, pero Moissan no pudo reproducirlos, debido a la ausencia en el fluoruro de hidrógeno de rastros de fluoruro de potasio presentes en los experimentos anteriores. La mezcla era necesaria porque el fluoruro de hidrógeno es un no conductor.

Sello postal francés dedicado a Henri Moissan
Sello postal francés dedicado a Henri Moissan

Tras resolver el problema y demostrar la producción de flúor en varias ocasiones, se le concedió un premio de 10.000 francos. En los años siguientes, hasta 1891, se centró en el estudio de la química del flúor. Descubrió numerosos compuestos de flúor, como (junto con Paul Lebeau) el SF6 en 1901.

El aparato se construyó con electrodos de platino/iridio en un soporte de platino y el aparato se refrigeró a -50 °C. El resultado fue el aislamiento completo del hidrógeno producido en el electrodo negativo del flúor producido en el positivo. Esta es esencialmente todavía la forma en que se produce el flúor hoy en día. Por este logro, se le concedió el Premio Nobel en 1906. A finales de su vida, el gobierno de Francia lo nombró Comandante de la Legión de Honor.

Otras investigaciones

En 1892, Moissan teorizó que los diamantes podían ser sintetizados cristalizando carbono bajo la presión del hierro fundido. Diseñó y desarrolló el horno de arco eléctrico, alcanzando temperaturas de hasta 3.500°C, para ayudarle en el trabajo que llevó a la producción de pequeñas piedras artificiales. Posteriormente utilizó el horno para volatilizar muchas sustancias que se habían considerado infusibles y para preparar muchos compuestos nuevos, en particular carburos, silicios y boruros; en 1891 descubrió el carborundo. Su estrecho estudio de los carburos y su reacción con el agua le llevó a la teoría de que, en algunos casos, el petróleo puede formarse por reacción subterránea entre ciertos carburos y el agua. Preparó los hidruros de calcio, sodio y potasio y demostró que no eran conductores y, utilizando el horno eléctrico, aisló muchos metales.

En 1893, Moissan comenzó a estudiar fragmentos de un meteorito encontrado en el cráter del Meteorito cerca del Cañón del Diablo en Arizona. En estos fragmentos descubrió diminutas cantidades de un nuevo mineral y, después de una extensa investigación, Moissan concluyó que este mineral estaba hecho de carburo de silicio. Este mineral fue llamado moissanita, en su honor en 1905. Moissan fue elegido miembro del Comité Internacional de Pesos Atómicos en 1903 donde sirvió hasta su muerte.

Moissan tratando de crear diamantes sintéticos usando un horno de arco eléctrico

Publicaciones de Henri Moissan

Se atribuyen a Moissan más de trescientas publicaciones, entre las que destacan Le Four Électrique (El horno de arco eléctrico) (1897), Le Fluor et ses Composés (El flúor y sus compuestos) (1900) y Traité de Chimie Minerale (Tratado de química inorgánica) (cinco volúmenes 1904-1906). Fue un excelente conferenciante y un meticuloso y paciente experimentalista.

Muerte

Murió repentinamente en París en febrero de 1907, poco después de su regreso de recibir el Premio Nobel en Estocolmo. Su muerte se atribuyó a un caso agudo de apendicitis.

Para más información Henri Moissan – Biographical