Richard Adolf Zsigmondy

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Richard Adolf Zsigmondy (en húngaro: Zsigmondy Richárd Adolf; 1 de abril de 1865 – 23 de septiembre de 1929) fue un químico austriaco de origen húngaro. Fue conocido por sus investigaciones sobre coloides, por las que recibió el Premio Nobel de Química en 1925. El cráter Zsigmondy de la Luna lleva su nombre en su honor.

Primeros años

Zsigmondy nació en Viena (Imperio Austriaco) en el seno de una familia de la alta burguesía húngara. Su madre, Irma Szakmáry, era una poetisa nacida en Martonvásár, y su padre, Adolf Zsigmondy Sr., un científico de Pressburg (Pozsony, la actual Bratislava) que inventó varios instrumentos quirúrgicos para su uso en odontología. Los miembros de la familia Zsigmondy eran luteranos. Procedían de Johannes (húngaro: János) Sigmondi (1686-1746, Bártfa, Reino de Hungría) y entre ellos había profesores, sacerdotes y luchadores por la libertad húngara.

Richard Adolf Zsigmondy
Richard Adolf Zsigmondy

Richard fue criado por su madre tras la temprana muerte de su padre en 1880, y recibió una educación completa. Disfrutaba de aficiones como la escalada y el montañismo con sus hermanos. Sus hermanos mayores, Otto (dentista) y Emil (médico), eran conocidos alpinistas; su hermano menor, Karl Zsigmondy, se convirtió en un notable matemático en Viena. En el instituto, Richard se interesó por las ciencias naturales, especialmente por la química y la física, y experimentó en el laboratorio de su casa.

Interés por la química

El interés de Zsigmondy por la química y la física se desarrolló a una edad temprana; estudió el libro de texto Schule der Chemie de Stoeckhardt y llevó a cabo muchos de los experimentos que allí se mencionan en su propio y pequeño laboratorio en su casa. También recibió la influencia de los libros de texto de química de Roscoe-Schorlemmer y Berzelius.

Bajo la dirección del profesor E. Ludwig, de la Facultad de Medicina de Viena, aprendió los fundamentos del análisis cuantitativo. A continuación, estudió en la Technische Hochschule de Viena y en 1887 se trasladó a Múnich para estudiar química orgánica con el profesor W. von Miller. Tras doctorarse, permaneció como ayudante del profesor von Miller y más tarde aceptó un puesto similar como ayudante del profesor Kundt en Berlín.

En 1893 obtuvo el título de profesor en la Technische Hochschule de Graz, donde también aceptó un puesto de profesor. Sus trabajos sobre los colores brillantes para el vidrio y la porcelana le llevaron a estudiar más a fondo la química de los coloides, y le permitieron trabajar en la fábrica de vidrio Schott und Genossen de Jena, donde permaneció hasta 1900. Se trasladó a la Universidad Técnica de Viena, y más tarde a la Universidad de Múnich, para estudiar química con Wilhelm von Miller (1848-1899). En Múnich realizó investigaciones sobre el indeno y se doctoró en 1889.

Zsigmondy, coloides y microscopios

Durante su estancia en Graz, Zsigmondy realizó su trabajo de investigación más notable, sobre la química de los coloides. El mecanismo exacto que da lugar al color rojo del vidrio Cranberry o Ruby fue resultado de sus estudios sobre los coloides. En años posteriores trabajó en hidrosoles de oro y los utilizó para caracterizar soluciones de proteínas. Durante su estancia en Jena desarrolló el ultramicroscopio de rendija junto con Henry Siedentopf. Tras trasladarse a Gotinga, Zsigmondy mejoró su equipo óptico para la observación de las nanopartículas más finas suspendidas en solución líquida. Como resultado, introdujo el ultramicroscopio de inmersion en 1912.

En 1907, Zsigmondy fue nombrado profesor y director del Instituto de Química Inorgánica de la Universidad de Gotinga, donde permaneció hasta su jubilación en febrero de 1929. Tras la Primera Guerra Mundial, especialmente en 1922 y 1923, el Instituto sufrió una grave escasez de los materiales químicos más sencillos y el trabajo de investigación científica se hizo muy difícil.

Zsigmondy en su laboratorio
Zsigmondy en su laboratorio

En 1925, Zsigmondy recibió el Premio Nobel de Química por sus trabajos sobre la naturaleza heterogénea de las soluciones coloidales. Esto le permitió superar, con profunda gratitud, la mayoría de las dificultades que había encontrado en los años anteriores. Además de su Lehrbuch der Kolloidchemie, Zsigmondy publicó el libro Über das kolloide Gold en colaboración con P.A. Thiessen. Su yerno, el Dr. Erich Huckel, que también fue uno de sus colaboradores, contribuyó con un libro sobre las teorías de la adsorción para los trabajos recopilados de Zsigmondy Kolloidforschung in Einzeldarstellungen.

Murió solo unos pocos años después de su jubilación el 24 de septiembre de 1929 en Gotinga.

Para más información Richard Zsigmondy

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