Anders Ekeberg

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Anders Gustaf Ekeberg (Estocolmo, Suecia, 16 de enero de 1767 – Uppsala, Suecia, 11 de febrero de 1813) fue un químico analítico sueco que descubrió el tántalo en 1802.

Educación

Anders Gustav Ekeberg fue un químico sueco, matemático y experto en literatura griega. Su padre, Joseph Erik Ekeberg, era constructor naval. Su tío era Carl Gustaf Ekeberg.


Era un estudiante dotado y se matriculó en la Universidad de Uppsala en 1784, graduándose en 1788. En 1789 y 1790 viajó y estudió en Alemania, escuchando a Martin Heinrich Klaproth en Berlín y a Christian Ehrenfried Weigel en Greifswald.

Anders Gustaf Ekeberg
Anders Gustaf Ekeberg

Ekeberg fue apoyado en Uppsala por su tío Johan Fredrik Ekeberg y el profesor, más tarde decano, J. Lostbom. Tuvo la suerte de encontrar un mentor en el profesor Christian Ehrenfried von Weigel, que, según Ekeberg, «habría llegado a ser tan famoso como el profesor Bergman, si se le hubiera colocado en una posición más favorable». Weigel tradujo las obras de Lavoisier al alemán, por lo que cabe suponer que fue bajo su influencia que Ekeberg se dio cuenta de la importancia crucial de los métodos cuantitativos para la química.

Esta posición de Ekeberg lo retrata en un ensayo publicado en 1795 en Litteraturtidning y en su folleto «Försök till svensk nomenklatur för chemien, lämpad efter de sednaste upptäckterne» publicado en 1795 junto con Pehr von Afzelius. Ambos escritos son anónimos, lo que se atribuye al deseo de Ekeberg, como profesor de química, de evitar enfrentamientos con el catedrático de la asignatura, el temperamental Johan Afzelius, que tenía «desconfianza hacia los numerosos nuevos descubrimientos». En estas obras aparecen por primera vez el hidrógeno, el nitrógeno y el oxígeno como nombres de los gases cuya naturaleza química había sido descrita por las investigaciones de Lavoisier sobre la naturaleza de la combustión.

Análisis de minerales de Suecia

Ekeberg fue uno de los más hábiles analistas de minerales de su época. En 1797 confirmó el descubrimiento de Gadolin, publicado tres años antes, de un nuevo tipo de suelo en una roca negra y pesada de la cantera de Ytterby en Resarö, Roslagen, Suecia y fue Ekeberg quien propuso el nombre de ytterjord para él. Quiso llamar al mineral ytterstein, pero en honor al químico finlandés se le ha dado desde entonces el nombre de gadolinita.

En 1802 Ekeberg anunció que también había encontrado en este mineral la tierra de berilo descubierta por L. N. Vauquelin en 1797 en la esmeralda y el berilio, y pudo explicar por qué M. H. Klaproth y Vauquelin habían llegado a resultados muy diferentes en cuanto al contenido de hierro del mineral.

En este, su segundo trabajo sobre minerales, Ekeberg informó que se había encontrado no sólo en el mineral examinado por Gadolin, sino también en otro, también de Ytterby, y que este último también contenía un metal pesado hasta ahora desconocido. Una vez establecido que se excluye una confusión con metales previamente conocidos, escribe: «Llamo tántalo a los propios recrutos entre los metales, en parte para seguir el uso, como nombres de la mitología, y en parte para aludir a su incapacidad, en medio de la abundancia de ácido, de tomar algo de él y saturarlo».

Muestra de tántalo, anteriormente llamado tantalio

Para el mineral propuso el nombre de itrotantal. También había encontrado tantalio junto con hierro y manganeso en un mineral obtenido en Kimito, cerca de Turku, que hasta entonces se sospechaba que era un mineral de estaño. Llamó a esta roca tantalita.

Muestra de itrotantalita procedente de Ytterby, Suecia
Muestra de itrotantalita procedente de Ytterby, Suecia

Ekeberg también publicó análisis de minerales que contienen titanio (rutilo) y zinc (autumolita, posteriormente llamada gahnita).

En sus obras impresas, Ekeberg seguía con atención y cuidado los progresos de su ciencia, en sus apuntes de conferencias de épocas posteriores aparece como conservador. En él critica ampliamente la nueva doctrina del equilibrio químico de L. Berthollet y defiende obstinadamente la teoría de la afinidad de Torbern Bergman. Una de las explicaciones de su declive como científico puede encontrarse en su posterior debilitamiento de salud.

Un fuerte resfriado en la infancia le afectó a la audición, que se debilitó aún más con los años, de modo que dificultó sus actividades docentes. En 1801, la explosión de un petardo destruyó la vista de uno de sus ojos. Era de complexión delgada, sufría de calambres hemorroidales desde una edad temprana y tenía un pecho débil. Así pues, su vitalidad disminuyó notablemente en la última parte de su vida.

Ekeberg tenía un talento literario nada despreciable. De sus años de juventud se conservan odas y discursos patrióticos, y escribió varios elocuentes poemas fúnebres. Compuso un poema, «Los cosechadores», presentado a el rey de Suecia, durante su estancia en Uppsala en la fiesta del jubileo de 1793.

Presidió la defensa de Berzelius por el título de licenciado en medicina, que tuvo lugar en 1800. En sus notas autobiográficas, este último dio testimonio de la gran estima que tenía por su profesor de química y de lo mucho que lo valoraba como científico.

Quienes estuvieron en contacto con él lo describen como un hombre amable y gentil. En una de sus cartas, Gjörwell lo describió como «un joven magister de Uppsala, llamado Ekeberg, filósofo, naturalista y pícaro, joven, guapo, libre, de mente abierta, noble de corazón… El rostro es redondo y suave, con un color fresco y ojos azules puros, y el pelo castaño oscuro, que se extiende en rizos naturales sobre la cabeza».

Murió, soltero, a la edad de 46 años.

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