Compuesto de la semana: Xilitol

El xilitol es un compuesto categorizado como un azúcar alcohólico, caracterizados por ser compuestos orgánicos con sabor dulce de la familia de los polioles, compuesto por 5 carbonos y 5 grupos hidroxilo. También recibe el nombre arcaico de azúcar de abedul debido a que se puede obtener comercialmente a través de la hidrolisis de la hemicelulosa de la madera del abedul.

Estructura del xilitol

El xilitol ha sido conocido por más de un siglo desde su descubrimiento por parte del químico alemán Hermann Emil Fischer a finales del siglo XIX, aunque el impulso para la investigación el xilitol y en otros sustitutos del azúcar se dio gracias a la segunda guerra mundial, que generó escasez de azúcar en algunos países, como en Finlandia, donde se desarrollo el primer proceso industrial de producción de xilitol.

Terminada la guerra, el azúcar volvió a estar disponible, por lo cual la producción de sustitutos del azúcar no era rentable, no fue sino hasta la década de 1960 en que el interés por los sustitutos del azúcar tomó un nuevo aire cuando la preocupación por la proliferación de caries y otras enfermedades relacionadas con la ingesta excesiva de azúcar tomo relevancia.

Estructura 3D del xilitol
Estructura 3D del xilitol

El uso de xilitol en la manufacturación de suplementos alimenticios, medicamentos, confitería, pasta dental y goma de mascar se debe a que se ha descubierto que es una fuente calórica que no puede ser aprovechada por las bacterias responsables de la caries, por lo cual ayuda en la prevención de esta.

También aporta 40% menos de calorías que el azúcar de mesa (sacarosa) y no es metabolizado por la insulina sino por otros mecanismos, principalmente por el hígado, lo que hace ideal su uso en personas con diabetes y para el manejo de peso en personas con obesidad.

A pesar de lo anterior, no se considera un edulcorante artificial, a diferencia de otros compuestos como el aspartame, sino un sustituto natural del azúcar. No se ha comprobado que este compuesto sea toxico para humanos a altas concentraciones ya que el exceso de xilitol se excreta del cuerpo sin alteración, aunque algunas bacterias presentes en el intestino pueden tomar el exceso de xilitol y fermentarlo, generando gases e incomodidad estomacal.

En perros se ha demostrado que un exceso de xilitol puede generar un cambio en el metabolismo del azúcar, generándoles diabetes, por esta razón, el uso de enjuagues bucales para mascotas con xilitol debe ser controlado

 

Cristales de Xilitol, atractivo por su sabor dulce
Cristales de Xilitol, atractivo por su sabor dulce

Para más información What is Xylitol?