Sir William Crookes

Sir William Crookes, (17 de junio de 1832, Londres, Inglaterra – 4 de abril de 1919, Londres), químico y físico británico conocido por su descubrimiento del elemento talio y por sus estudios de rayos catódicos, fundamentales en el desarrollo de física atómica.

Carrera científica de Crookes

Después de estudiar en el Royal College of Chemistry, Londres, Crookes se convirtió en superintendente del departamento meteorológico del Observatorio Radcliffe, Oxford, en 1854, y al año siguiente obtuvo un puesto en el College of Science en Chester, Cheshire.

Habiendo heredado una gran fortuna de su padre, se dedicó por completo desde 1856 a trabajos científicos de diversos tipos en su laboratorio privado en Londres. Sus investigaciones sobre descargas eléctricas a través de un gas enrarecido lo llevaron a observar el espacio oscuro alrededor del cátodo, ahora llamado el espacio oscuro de Crookes.

Él demostró que los rayos catódicos viajan en líneas rectas y producen fosforescencia y calor cuando golpean ciertos materiales. Inventó muchos dispositivos para estudiar el comportamiento de los rayos catódicos, pero su teoría de la materia radiante, o un cuarto estado de la materia, resultó incorrecta en muchos aspectos.

Dibujo de Sir William Crookes con un tubo de rayos catódicos
Dibujo de Sir William Crookes con un tubo de rayos catódicos

Descubrimiento del talio

Con la introducción del análisis de espectro por R.W. Bunsen y G.R. Kirchhoff, Crookes aplicó la nueva técnica al estudio de los compuestos de selenio. En 1861 descubrió el talio en algunos depósitos seleníferos. Continuó trabajando en ese nuevo elemento, lo aisló, estudió sus propiedades y en 1873 determinó su peso atómico.

Durante sus estudios de talio, Crookes descubrió el principio del radiómetro Crookes, un dispositivo que convierte la radiación de luz en movimiento rotativo. El principio de este radiómetro ha encontrado numerosas aplicaciones en el desarrollo de instrumentos de medición sensibles. Crookes fue nombrado caballero en 1897.

Tubo de rayos catódicos desarrollado por Crookes
Tubo de rayos catódicos desarrollado por Crookes

En 1913, Crookes creó una lente que bloqueaba el 100% de la luz ultravioleta y 90% de la infrarroja hecha de vidrio que contenía cerio, pero solo ligeramente teñida. Fueron un subproducto no deseado de la investigación de Crookes para encontrar una formulación de vidrio para lentes que protegería a los trabajadores del vidrio de las cataratas.

Crookes probó más de 300 formulaciones, cada una numerada y etiquetada. El Crookes Glass 246 fue el tinte recomendado para los trabajadores del vidrio. Los tintes de Crookes más conocidos son A (retirado debido a su uranio), A1, B y B2, que absorben todo el ultravioleta por debajo de 350 nm mientras oscurecen la luz visual.

Sir William Crookes se interesó en el espiritismo al final de su vida
Sir William Crookes se interesó en el espiritismo al final de su vida

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