Clemens Winkler

Clemens Alexander Winkler (26 de diciembre de 1838 – 8 de octubre de 1904) fue un químico alemán que descubrió el elemento germanio en 1886, solidificando la teoría de la periodicidad de Dmitri Mendeleev.

Winkler nació en 1838 en Freiberg, Reino de Sajonia, hijo de un químico que había estudiado con Berzelius. La educación temprana de Winkler fue en escuelas de Freiberg, Dresden y Chemnitz.

En 1857 ingresó en la Universidad de Minería y Tecnología de Freiberg, donde su conocimiento de la química analítica superó lo que le enseñaban allí. Dieciséis años después, Winkler fue nombrado profesor de tecnología química y química analítica en la universidad.

En 1886, Winkler recibió un nuevo mineral de la mina Himmelsfürst cerca de Freiberg. Los químicos encontraron que el mineral, llamado argirodita, contenía plata y azufre. Cuando Winkler analizó posteriormente el mineral, descubrió que los componentes individuales solo sumaban aproximadamente el 93-94% de su masa total, lo que lo lleva a sospechar que un elemento nuevo y previamente desconocido debe estar presente.

Argirodita, mineral estudiado por Clemens Winkler
Argirodita, mineral estudiado por Clemens Winkler

Después de varios pasos adicionales de purificación química durante varios meses, Winkler aisló el elemento puro, germanio, el 6 de febrero de 1886 y publicó sus resultados. El mineral argyrodita que fue el comienzo de Winkler para encontrar germanio ahora se sabe que es un sulfuro doble con la fórmula GeS2 · 4Ag2S.

Para colocar el germanio en la tabla periódica, Mendeleev sugirió que podría ser ekacadmium, un elemento que había predicho anteriormente. En contraste, Lothar Meyer favoreció una identificación de germanio con ekasilicon, un elemento predicho diferente.

Winkler aisló más del material puro y finalmente obtuvo suficiente para medir algunas de sus propiedades físicas y químicas. Sus resultados mostraron inequívocamente que la interpretación de Meyer era la correcta y que casi todas las propiedades del nuevo elemento coincidían con las predicciones de Mendeleev.

La estrecha coincidencia entre lo que se había predicho para ekasilicon y lo que se encontró para germanio fue una clara evidencia de la utilidad y el poder de la tabla periódica y el concepto de periodicidad.

Clemens Winkler y una muestra de germanio
Clemens Winkler y una muestra de germanio

Además de su aislamiento y estudio del germanio, Winkler investigó el análisis de gases. Publicó un libro sobre el tema, Manual de análisis técnico de gases, en 1884. En ese libro, Winkler describe su invención de la llave de tres vías.

Predijo la existencia de monóxido de silicio, SiO, y fue el primero en intentar producirlo calentando sílice con silicio en 1890. Sin embargo, no tuvo éxito porque no pudo calentar la mezcla a una temperatura lo suficientemente alta usando un horno de combustión. Como no hubo reacción para él, Winkler concluyó incorrectamente que el SiO no existe, a pesar de que C. F. Maybery informó que se formó a partir de la reducción de sílice con carbón tres años antes.

Sin embargo, Henry Noel Potter, un ingeniero de Westinghouse, repitió el experimento de Winkler quince años después con un horno eléctrico, lo que le permitió aumentar la temperatura de reacción en varios cientos de grados y observar la generación de SiO.

Winkler fue elegido miembro de la Real Academia de Ciencias de Suecia en 1892. En 1893, Winkler se mudó a Hamburgo, donde se casó con su novia de la infancia, Tanja Braun.

Winkler renunció a su cátedra en 1902. Murió en Dresde dos años después de carcinoma a la edad de 65 años.